Club Brugge moet vanavond thuis tegen VfB Stuttgart de basis leggen voor een plaats in de 1/8 finale van de Uefa Cup. Want de oppermachtige competitieleider wil eindelijk zijn lang gekoesterde droom realiseren: voor het eerst sinds het seizoen 1994-1995 Europees overwinteren. Tegen Schalke (1996), Lyon (1998 en 2001) en Barcelona (2000) was het niet mogelijk, maar nu hangt een Europese lente wel in de lucht.

Club Brugge ontweek voor zijn 172ste Europese wedstrijd kleppers als Liverpool en PSG maar van het aanvankelijke optimisme na de loting van Verein für Bewegungsspiele Stuttgart was gisteren nog weinig te bespeuren. ,,Ze zijn sterker dan verwacht'', moest trainer Trond Sollied toegeven. ,,Als je het mij vraagt, zijn wij niet de favoriet. Ik geef ons niet meer dan vijftig procent kans.''

Ook de spelers bleken onder de indruk van de videomontage. Dat staat haaks op de ambities van het Club-bestuur. Wie luidop droomt van een Feyenoord-stunt, moet voorbij de rood-witte brigade uit deelstaat Baden-Württemberg kunnen geraken, huidig nummer drie in de Bundesliga of niet. Voor het missen van de tweede Champions League-ronde kreeg Club nog enig begrip, hier valt een misstap niet goed te praten.

,,Oh, maar met dit knock-out systeem is alles mogelijk'', repliceert Sollied. ,,Ik denk niet dat de kern van Feyenoord zoveel sterker is dan de onze. Alleen, met déze ploeg kunnen we de Uefa Cup niet winnen.''


Snelheid en gestalte
Die voorzichtigheid is wellicht op zijn plaats. De spoeling is door de blessureoverlast en de schorsing van De Cock (die in de basis vervangen wordt door Ristic) beduidend dunner geworden en onder de Noor bleven al te vaak wenkende kansen onbenut: twee titels en twee kwalificaties (Lyon en Moskou). En Stuttgart wordt gedirigeerd door de Bulgaar Krassimir Balakov, die in september nog de Rode Duivels een hak zette. De drievoudige Deutscher Meister zette zo in de Intertoto onder meer Lokeren, Perugia en Rijsel opzij en klopte in de voorgaande Uefa Cup-rondes het Letse Ventspils en het Hongaarse Ferencvaros.

,,Ik weet best dat Club al lang snakt naar een Europese lente, maar daar kan ik geen rekening mee houden'', aldus nog Sollied. ,,Ik verwacht een heel moeilijke wedstrijd. We moeten de juiste balans vinden tussen aanvallen en verdedigen, scoren kan cruciaal zijn. Stuttgart heeft een flexibel team, dat veel snelheid en gestalte bezit en on-Duits goed in zone kan spelen. We moeten zelf top zijn en individuele fouten vermijden. Met onze speelstijl zijn ze niet vertrouwd, misschien kunnen we hen zo verrassen. Winst is altijd een goed resultaat, maar dan nog zijn we niet zeker. De fantastische 4-1 tegen Lyon vorig jaar heeft ons geleerd dat we voor de kwalificatie twéé goede prestaties nodig zullen hebben.''