Roberto Heras is er niet in geslaagd om in de laatste bergrit van deze Vuelta de kloof op zijn achtervolgers uit te diepen tot een geruststellende diepte. Gonzalez, Sevilla en Beloki konden de eindwinnaar van 2000 weliswaar niet volgen, maar vooral de veel betere solofietser Aitor Gonzalez lijkt meer dan ooit kandidaat om het veelgeplaagde Kelme eindelijk nog eens een feestje te laten vieren.

Nadat Heras in de aanloop eindelijk had kunnen rekenen op zijn ploegmaats Rubiera en Van de Velde (maar ook ruimschoots op de mannen van Saeco en Acqua&Sapone) demarreerde hij op het eerste steile stuk van de slotklim. Maar Gonzalez eerst en daarna Sevilla, Beloki en Garcia Casas kwamen terug.

Op een tweede steil stuk sprong Heras opnieuw weg. Met iets meer succes nu. Op de aankomstlijn, waar Santiago Blanco Gil van iBanesto een vlucht van 160 km afrondde met de dagzege, had Heras amper een slok gedronken toen zijn dichtste belagers al arriveerden.

Met 1.12 op Gonzalez en 1.45 op Sevilla, allebei betere tijdrijders, staat een tweede eindzege van Heras allesbehalve vast. ,,Ik vrees dat Gonzalez vandaag een grote optie heeft genomen op de eindzege'', zuchtte Heras achteraf. ,,Ik reed echt op mijn maximum. Behalve dat ik niet meer tot bij Blanco geraakte voor de dagzege, was dit een haast perfecte race. Maar Gonzalez bewees dat hij geen meeloper is. Het zal er zondag om spannen."


Freire in onzekerheid
Landgenoten kwamen donderdag niet voor in de rolverdeling. Bruylandts en Van Goolen verloren bijna twintig minuten. Alleen Steven Kleynen kon lange tijd mee met het peloton-Heras. Op de slotklim moest de kale Brabander van Domo afhaken, maar in het klassement staat hij nu toch maar mooi op de 25ste plaats. De jonge Belg heeft nog geen werkgever voor volgend seizoen.

Ook wereldkampioen Oscar Freire is na Ullrichs opstappen bij Telekom plots niet meer zo zeker van een transfer naar CSC. En Spaanse kranten menen te weten dat Walter Godefroot enkele Spanjaarden (o.a. Sevilla) wil strikken.