Zo ongedwongen als Kim Clijsters door tennisland huppelt, zo planmatig stippelt Justine Henin haar carrière uit. De Waalse is verschroeiend ambitieus: ,,Ik wil alle Grand Slams winnen. En ik wil ook absoluut nummer één worden. Maar dat zijn geen dingen waar ik dagelijks aan denk. Om mijn doelstellingen te halen, moet ik simpelweg zoveel mogelijk wedstrijden winnen'', zegt Henin. Te beginnen vandaag tegen de Hongaarse Aniko Kapros.

De beide Belgische toppers spelen in 2003 fantastisch, maar ze leggen toch duidelijk andere accenten. Justine Henin tennist dit jaar efficiënter dan Kim Clijsters, zoals uit bijgevoegde tabel blijkt. Ze speelt minder wedstrijden, tornooien en finales, maar puurt relatief gezien wel meer uit haar optredens. En ze won op Roland Garros haar eerste Grand Slam, natuurlijk. Maximaal rendement heet dat, al scoort Clijsters in de breedte dan weer aanmerkelijk beter met 11 finales in 15 tornooien.

Maar Henin kiest bewust voor een uitgekiende dosering. ,,Ik speelde dit jaar nog geen enkele keer meer dan twee opeenvolgende tornooien in evenveel weken. Nadien las ik pauzes in om te rusten en bij te trainen. Dat werpt vruchten af, naar ik hoop ook op de US Open'', zegt Henin.

,,Nooit eerder geraakte ik hier tot in de kwartfinales. Deels omdat ik moest wennen aan de Verenigde Staten. Ik kwam hier niet graag. Het tornooi is zo luidruchtig en overweldigend, de stad is zo druk, de Amerikanen zijn zo anders dan de doorsnee Europeaan. Maar de belangrijkste oorzaak voor mijn minder presteren was steevast vermoeidheid. Nu ben ik fit en voel ik me ontzettend goed bij de start van de US Open. Voor het eerst. En dan won ik nog de twee hardcourt-tornooien die ik deze zomer speelde. Goed voor de moral .''

Tegen Aniko Kapros zal Henin haar topvorm ongetwijfeld niet nodig hebben. De Hongaarse spartelde door de kwalificaties en heeft dus wedstrijdritme, maar Henin heeft nog een eitje met haar te pellen. Vorig jaar verloor ze op Roland Garros van Kapros met 4-6, 6-1, 6-0. Een afstraffing.

,,Dat ben ik echt wel vergeten'', zegt Henin. ,,Ik was toen zwaar ziek en had in mijn bed moeten liggen. Het was een goeie les. Ik koester geen revanchegevoelens. Kapros is toevallig mijn tegenstandster in de eerste ronde, meer niet. Maar ik vind de eerste ronde van een Grand Slam altijd moeilijk. Het wordt dus uitkijken. Extra druk als topfavoriete voor de eindzege? Neen, ik zie mezelf niet zo. Die inschatting laat ik aan de buitenwereld over.''