België begint deze middag om twaalf uur aan de eerste van drie Davis Cup-dagen tegen Zimbabwe. Xavier Malisse-Wayne Black, gevolgd door Olivier Rochus-Byron Black. Indoortennis op hardcourt in hoofdstad Harare, met als inzet een plaats in de Wereldgroep 2003. ,,Ik probeer de druk af te houden, maar dit is een cruciaal duel en het mag niet fout gaan'', zegt kapitein Steven Martens. ,,Mijn jonge groep heeft veel talent. Nu winnen en vanaf volgend jaar op zoek naar een stunt, dat is het doel.''

Van de 11 miljoen Zimbabwanen is 99% zwart, zit 60% onder de armoedegrens en test 33% seropositief. De gemiddelde levensverwachting bedraagt 37 jaar. De Belgische tennisbond telt 189.000 leden, de Zimbabwaanse 300. Overleven scoort duidelijk hoger dan sport op de prioriteitenlijst van zuidelijk Afrika. En zeker hoger dan tennis, in Zimbabwe synoniem voor de blanke familie Black: zus Cara plus de broers Wayne (ex-top-70) en Byron (ex-top-25).

De mannelijke Blacks spelen haast alleen nog dubbelspel en zijn daarin zéér bedreven. Net als Kevin Ullyett, die vorig jaar met Wayne Black de US Open won. ,,We verliezen zaterdag allicht het dubbelspel'', weet Martens nu al. ,,Vrijdagavond moéten we dus 2-0 voor staan, anders krijgen we het nog warm. Maar die Blacks kunnen tennissen en zijn erg gemotiveerd. Australië, de Verenigde Staten: veel toplanden hebben hier al verschrikkelijk afgezien.''

De eerste vier dagen besteedden de Belgen aan een safari, een excursie naar buurland Botswana en de Victoriawatervallen. ,,Schitterend!'', zegt Martens.

,,Uiteraard was dat ons reisdoel niet, maar de sfeer is belangrijk. Een Xavier Malisse motiveer je niet met geld. Als hij zich niet amuseert, stopt hij ermee. Plezier is belangrijk. Plus het besef dat de Davis Cup belangrijk is voor zijn erelijst. Want voor het geld hoeft Xavier dit niet te doen. Ik waardeer het enorm dat hij dit jaar zulke grote inspanningen leverde voor België en de nationale ploeg. In april tegen Griekenland, toen we met 5-0 wonnen, en nu weer.''

Evident is Davis Cup-tennis immers bijlange niet. In het ATP-circuit vallen dure punten en grof geld te verdienen. Reden waarom Christophe Rochus en Dick Norman afhaakten. ,,Ik betreur dat. Zeker de opslag van Dick was een sterk wapen geweest. Maar ik begrijp die twee. Ze flirten met de top-100, dat is vaak het verschil tussen kwalificaties en hoofdtabel. Ze kozen voor zichzelf. Maar hun afzegging betekent zeker niet dat ik hen in de toekomst passeer.''

PROGRAMMA (best-of-five)

Vrijdag: Enkel: Wayne Black-Xavier Malisse en Byron Black-Olivier Rochus

Zaterdag: Dubbel: Wayne Black/Kevin Ullyett-Gilles Elseneer/Tom Vanhoudt

Zondag: Enkel: Byron Black-Xavier Malisse en Wayne Black-Olivier Rochus

Barrages Wereldgroep: Australië-India; Zimbabwe- België ; Brazilië-Canada; Duitsland-Venezuela; Verenigd Koninkrijk-Thailand; Finland-Nederland; Slovakije-Roemenië; Marokko-Zwitserland