De chauvinistische Fransen konden hun ogen niet geloven. Het was Axel Merckx en niet hun chouchou Richard Virenque die als eerste in de kofferruimte van de Domo-verzorgersauto dook. ,,Ik klampte zo lang mogelijk aan, erover wakend dat de benen niet ontploften. Dat heeft met métier te maken'', vatte de Monegask de eerste bergrit samen. Meteen is hij met een 22ste plaats in de rituitslag en stand ook eerste Belg.

  • Tot dik zes kilometer van het einde volgde je het bovenmenselijke tempo van de US Postals.
  • ,,Ik kon niet rapper, ik moest eraf. Probeerde ik nog wat langer aan de ketting te hangen, dan was alles naar de knoppen. Ik heb geleerd de anderen te volgen tot de benen net niet ontploffen . Rubeira vloog rond tot hij geparkeerd stond, maar de Spanjaard heeft een andere functie in de ploeg. Wat een team heeft Lance Armstrong toch. Als je ziet hoe Hincapie, Padrnos en Ekimov op hun terrein het tempo hoog hielden. Steek ze in een andere ploeg en ze doen dat niet. Dit is nog maar de eerste bergrit. Kan je je voorstellen wat het straks wordt? Er gaan in het peloton klappen vallen.''

  • Na het eerste rendez-vous ben je plots eerste Belg en de best gerangschikte van Domo.
  • ,,Het klassement interesseert me niet. Het is ook nog maar de eerste bergrit. Ik moet afwachten hoe ik van deze inspanningen herstel. Op het vlakke recupereerde ik alvast goed. Ik mik op etappewinst. Vandaag ging het alleszins veel te snel om ook maar iets te proberen. Hopelijk houd ik deze conditie tot het einde aan.''

  • Wat liep er fout bij Richard Virenque?
  • ,,Hij zei me zonet dat hij vandaag niet zijn beste klimmersbenen bij had. Ik dacht dat Richard bij de slotklim nog in mijn wiel zat. Ik ging onderweg drinkbussen en suikers voor hem halen. Daarom heb ik ook dezelfde merktrui aan. Op de Aubisque kwam hij als vierde door. Ook daar werd al een moordend tempo ontwikkeld.'' (HC)