Een zware heupoperatie, meer dan acht maanden bloed, zweet en tranen om terug te komen als voetballer. Maar de fatale diagnose gisteren op het kabinet van dokter Goossens gooide al die inspanningen overboord. Bart Willemsen (22), recente aanwinst van AA Gent, ervaarde de kroniek van zijn aangekondigd afscheid toch nog als een forse mentale klap. ,,Jongen, stop ermee, anders loop je binnen twee jaar met twee kunstheupen rond. Als de beste heupchirurg van België je zoiets zegt, weet je genoeg. Gelukkig ga ik straks niet als een gehandicapte door het leven, zal ik een normaal leven kunnen leiden. Daar zal ik me maar aan optrekken.''

,,Dit is het slechtste moment uit mijn leven'', zuchtte Willemsen. ,,Zo jong al moeten moeten stoppen met artrose, het zal wel een unicum zijn. Op mijn achttiende ben ik van drie trainingen per week plots overgestapt op twee sessies per dag. Dat, en het feit dat ik dat jaar bijna 20 cm groeide, heeft me de das omgedaan.''

Vorig jaar bij Westerlo amper actief, tekende hij in mei voor drie seizoenen Gent. Eerstdaags moet hij met zijn nieuwe club een regeling treffen. ,,Maar dat zullen we fatsoenlijk oplossen'', weet Willemsen. ,,In die korte periode heb ik Gent leren kennen als een warme voetbalvereniging. De eerste maand betalen ze mijn loon verder uit, daarna val ik normaal op de ziekenkas terug. Al weet ik zelf eigenlijk nog niet precies hoe dat zit.''

,,Inderdaad, het leven gaat voort'', aldus nog Willemsen. ,,Maar voetbal is gewoon mijn leven. Als ze me naar mijn hobby vragen, rolt er maar één woord over mijn lippen. Voetbal. Probleem is dat ik ondanks mijn jonge leeftijd al zoveel kon proeven. Europees gespeeld, belofteninternational, de beker gewonnen met Westerlo, ik weet dat dit het mooiste vak ter wereld is. Hopelijk kan ik actief blijven in de sport, mogelijk als jeugdtrainer. Zondag al ga ik kijken naar Turnhout-Westerlo. En op de derde competitiedag speelt Westerlo tegen Gent: ook die match wil ik voor geen geld ter wereld missen. Al wordt het gegarandeerd een zeer moeiijk moment.''


Trouwen
Hoe Willemsen dit allemaal gaat verwerken? Hij probeerde het gisteren al, door met een krop in de keel naar de videbeelden van de bekerwinst tegen Lommel te kijken. ,,Ik kreeg al verschilllende sms-jes met steunbetuigingen. Van ploegmaats, van Davy De Beule ook. Mensen als Cisse Severeyns en Frank Dauwen willen met me praten. En mijn vriendin Debbie is een enorme steun en toeverlaat. Maar finaal moet je er toch zelf door. Binnenkort trekken we voor een week op vakantie, maar daarna ga ik er keihard tegenaan. Ik zoek zo snel mogelijk een gewone job. Zet jouw artikel maar bij de jobaanbiedingen, het zal moeten. Gelukkig heb ik een persoonlijke verzekering afgesloten. Maar toch. We zouden volgend jaar trouwen en een huis kopen. Trouwen, dat zeker, maar dat huis zal wel lange termijnplanning worden.''