Manolo Saiz, de anders zo bikkelharde ploegleider van Once, boog zich teder over Joseba Beloki, vlak vooraleer die op een brancard in de ziekenwagen verdween. Heel voorzichtig omarmde hij zijn poulain. Manolo had vochtige ogen terwijl hij toekeek hoe zijn kopman verging van de pijn. Bij de minste aanraking schreeuwde die het uit. De diagnose in het ziekenhuis van Gap loog er een paar uur later niet om. Breuk van het bovenste deel van het dijbeen, een complexe breuk van de rechterelleboog, een eenvoudige breuk van de pols. Een drama voor de ambitieuze Once-formatie. ,,Onze Tour is gedaan'', concludeerde Saiz bitter.

,,Joseba nam misschien iets te veel risico in de bochten'', opperde Jörg Jaksche. De Duitser manoeuvreerde bijna de hele dag in de frontlijn om de troepen van US Postal tot zware inspanningen te dwingen. ,,Ik begrijp hem wel. Joseba had zich tot in de puntjes voorbereid op de Tour. Hij wilde geen enkele gelegenheid voorbij laten gaan om Armstrong te belagen.''

Jaksche, bij de start in Bourg d'Oisans de nummer tien van het klassement, kneep meteen de remmen dicht om zijn onfortuinlijke kopman bij te staan. Overbodig. Er viél niks meer te helpen. Uiteindelijk schuifelde Jaksche samen met teamgenoot Jose Azevedo over de streep. De kop in de grond, vier minuten na winnaar Vinokoerov.

,,Tekent het niet voor de mentaliteit van de jongens dat ze meteen stopten toen ze Beloki daar zagen liggen?'', treurde Manolo Saiz. ,,Ook al had Jaksche zélf een toptien te verdedigen. Ze waren allemaal op-en-top gemotiveerd om Joseba aan eindwinst te helpen.''

Een bittere passage voor Once. De klap op de vuurpijl eigenlijk. Het begon immers al slecht, met de noodgedwongen afwezigheid van Igor Gonzalez de Galdeano. Die werd geweerd door de Franse overheid, naar aanleiding van een pseudo-positief plasje in de Tour van vorig jaar toen hij de leiderstrui droeg. De man brak sowieso een sleutelbeenbreuk bij een val en kon toch niet starten. In de zesde etappe verloor Once ook Vicioso na val. En nu dit. ,,Mij overvalt een gevoel van onmacht'', bekende Saiz. ,,Gisteren nog onderhandelde ik met Joseba over een contractverlenging. Nu ligt hij in de kliniek. Ik denk ook aan de Vuelta, over minder dan twee maanden. Ook daar zullen we het moeten stellen zonder hem. Het leven is onfair, de wereld zit slecht in elkaar. Maar dit is sport. Niet meer dan dat. (zuchtend) Ik probeer het op die manier te bekijken. Dan blijft alleen het leed van Joseba over.''


Simpel ritje
Wat zit er de komende dagen nog in voor Once? De eerste vertegenwoordiger van de rooshemden blijft Jaksche, maar hij staat ondertussen wel achttiende, op ruim zeven minuten. Het enige wat rest is dus de jacht op dagsucces. Manolo Saiz maakte meteen een wegwerpgebaar. ,,Daarvoor zijn we niet naar Frankrijk gekomen. Ons doel was de eindoverwinning, met Beloki. Wat ben je dan met een simpel ritje?''