,,Ik hoop dat de Italianen oorlog voeren'', grijnst Axel Merckx. ,,Als die mannen, dé favorieten toch, onrust zaaien van bij de start, spelen ze ook in onze kaart.'' Opvallend is dat Axel steeds teruggrijpt naar Van Petegem en dán pas over zichzelf begint. ,,Ik wil een mooie finale rijden, maar punt één echter is zorgen voor Peter.''

,,Koersen is terug mooi.'' Het valt Axel Merckx aan te zien. Altíjd een vriendelijke kerel, maar dezer dagen straalt het echt van hem af. ,,Ik ben een ander mens'', stelt hij vast. ,,Het gesukkel met mijn gezondheid is voorbij. Ik ben weer de coureur van drie jaar geleden. Wie ook maar iets mankeert, wordt zó van de kaart geveegd.''

Drie jaar geleden? Toen pakte Axel de nationale driekleur, won hij een rit in de Giro en deed hij er in Plouay alles aan om Andrei Tchmil aan de wereldtitel te helpen.

  • Hoe zie je het WK verlopen?
  • ,,De Italianen moeten het doen. Zoals de jongste koersen die ik fietste. Boem van in het begin. 't Zal nodig zijn, want in de laatste ronde krijgen ze er Zabel en Freire niet meer af. Ondertussen kan Van Petegem in de buurt blijven van Bettini en co. Hij hoeft niet aan te vallen, want met hem rijden ze tóch niet door.''

  • En met Merckx?
  • ,,Waarom niet? Wat heb ik te verliezen? Ik hoef alleen rond mij te kijken. Welke naties zijn present, welke belangen staan op het spel? Ik denk zelfs dat een ontsnapping grote kans maakt op dit parcours. Voordien had iedereen het over een afvallingsslag. De deur open en één na één eruit. Nee hoor, ik verwacht een spervuur aan demarrages. En dan plots, ergens halverwege de koers, stop en gedaan. Een peloton dat stopt met achtervolgen en nog hooguit vijftien renners die het onder mekaar moeten uitvechten voor de titel.''

  • Liefst met een Belg aan boord.
  • ,,Dat spreekt. Daarom is het belangrijk om mannetjes te hebben die zich constant in de aanval gooien. En dat we mekaar op de hoogte houden. Wie voelt zich goed, wie kan het afmaken? Alleen al daarom is zo'n tactische bespreking op de vooravond van het WK zinvol. Al was het maar om iedereen voor zijn verantwoordelijkheid te zetten.'' (PDK)