Wordt het Maksimir-stadion zes maanden na de 4-0 catastrofe definitief uitgeroepen tot vervloekte grond voor de Rode Duivels? Na wat we gisteren allemaal zagen, vrezen we het ergste. In aanwezigheid van de spelersvrouwen leek het Sheraton Zagreb -hotel, de residentie van de Bulgaarse nationale ploeg, meer op een Club Med dan op een afzonderingsoord voor voetballers. Alsof dat nog niet volstond, was er ook nog de gezamenlijke, zeg maar kameraadschappelijke persconferentie van de beide bondscoaches Baric en Markov. Zo dreigt Bulgarije nooit het voor België zo belangrijke punt tegen Kroatië te kunnen winnen.

Even gedacht toch dat we ons van locatie vergisten. Dit had weinig weg van een spelershotel, eerder van een luxueus toeristenoord waar de met Paco Rabane-zonnebrillen en Gucci-laarsjes uitgedoste, zwartharige schoonheden grappend en grollend paradeerden. Eentje nam zelfs uitgebreid de tijd om manlief, toevallig voetballer aan de vooravond van een EK-kwalificatieduel, uitgebreid te knuffelen. En o ja, we mochten gerust foto's nemen.

Bondscoach Markov, hij die voor Bulgarije-België nog een algemeen seksverbod had opgelegd, zag er geen graten in. ,,Het is niet de eerste keer dat de spelersvrouwen meereizen. In Andorra waren er ook een paar van de partij'', zo beweert de collega van Anthuenis. ,,Net als op het WK '94 in Amerika. Als ik me niet vergis, zijn we daar vierde geëindigd.''

,,Mijn vrouw gaat vaak mee'', lacht Stilian Petrov, aanvoerder, spelmaker en ploegmaat van Joos Valgaeren. ,,From Belgium? . Doe de groeten aan Juice'', zo valt hij me net niet om de nek. ,,Ja het gaat er hier zeer ontspannen aan toe. Maar dat zal ons niet verhinderen om zaterdagavond het volle pond te geven. Op onze manier moeten we de Duivels bedanken voor hun zege thuis tegen Kroatië. En we voelen ons vernederd door hun bondscoach Baric, die niet ophoudt te vertellen dat wij het EK niet verdienen. Als ik merk dat mijn ploegmaats zich onvoldoende inzetten, zal ik daarom onmiddellijk mijn aanvoerdersband op de grond gooien.''


Lotto
Blijft de merkwaardige vaststelling dat de bondstrainers Baric en Markov gezamenlijk, netjes naast elkaar op het podium, een persconferentie gaven. Op internationaal niveau zeer ongebruikelijk. ,,Maar op verzoek van de Kroatische journalisten'', zo luidt het commentaar van de Bulgaarse bondscoach. Ondertussen creëer je zo natuurlijk wel een sfeer van gezellige jongens onder mekaar.

,,We gaan om te winnen'', stelt Markov nog een laatste keer. We kunnen ook best geloven dat de Bulgaren met de beste bedoelingen het veld opkomen. Alleen, wat als het snel 1-0 wordt? Gaan ze dan nog in een voor hen onbelangrijke wedstrijd die drive kunnen opbrengen? ,,Ik kan geen matchevolutie voorspellen'', zegt Markov. ,,Anders speelde ik al heel lang op de Lotto. Wat ik wel weet: Bulgarije heeft zaterdagavond veel meer te verliezen dan alleen maar een nederlaag. Maar ik zal Zagreb hoe dan ook met een gerust geweten verlaten. Ik zal ook na de wedstrijd in het reine zijn met mezelf.''

Op uitzondering van de geblesseerde Martin Petrov spelen de Oost-Europeanen in hun sterkste opstelling en in een 4-5-1 veldbezetting. Duimen maar.