,,Ik denk dat ik de overwinning wel verdiende.'' Paolo Bettini, de Italiaan van Quick Step-Davitamon, besefte beter dan wie ook dat hij tegen open deuren trapte. Het was zo simpel, zaterdag in de kookpot van Spaans-Baskenland. Bettini forceerde de schifting op de gevreesde Jaizkibel, die hij haast van voet tot kruin leidde. Afwerken deed hij op de Alto de Gurutzu, waar alleen Basso overbleef als aanhangwagen. Geen concurrent in de sprint. Óók al ingezet vanop de kop, of wat had u gedacht?

De kleine Bettini was gewoon groots in de Clásica San Sebastian, de zevende Wereldbekerproef van het seizoen. Zoals verwacht ruilde hij op het podium zijn Italiaanse kampioenentrui voor het leidersshirt van die Wereldbeker. Peter Van Petegem had de verdienste dat hij tenminste uitreed. Al was het kansloos, met grote achterstand. Geen redelijk mens twijfelt er nog aan dat de zonnige Paolo, bijzonder graag gezien in en buiten zijn ploeg, het truitje vast houdt tot en met de apotheose in de Ronde van Lombardije.

  • Het zag er allemaal zo vanzelfsprekend uit?
  • ,,Bah, ik ben tevreden over mijn wedstrijd en over die van de ploeg. De mannen zetten me voorbeeldig af op de Jaizkibel, waar ik het zelf moest doen. Ik wist dat het parcours me bijzonder goed lag. Daarom trouwens kwam ik een dagje vroeger naar Spanje om rustig de finale nog eens te verkennen. Al was het maar om me gerust te stellen.''

  • De Wereldbeker is binnen...
  • ,,Toch niet. Ik moet vooral Boogerd nog in de gaten houden. Na Hamburg gaf ik me vijftig procent kans, nu is dat opgelopen tot tachtig. (lacht) Daar blijft nog twintig procent over, he! Mijn overwinning en de voorsprong die ik opbouwde laten me wel toe om sereen vooruit te blikken. In Zürich zou ik zondag graag opnieuw profiteren van mijn bloedvorm met een knappe prestatie en, wie weet, nóg meer voorsprong in de Wereldbeker-stand. Het gaat prima, maar het belet niet dat ik sowieso voorin moet fietsen en met het hoofd bij de zaak blijven.''

  • En zeggen dat je in april in de lappenmand lag na een valpartij en schouderblessure in Gent-Wevelgem?
  • ,,Toen was ik blij dat ik al Milaan-Sanremo gewonnen had. Het hield me rustig. En dan de Tour... Hard werken maar niet winnen. De honger bleef, he! Die ben ik nu aan het stillen.''

  • Wat volgt?
  • ,,Zoals gezegd, eerst Zürich. Mijn laatste competitie van deze maand. Ik hou me twee weken gedeisd en begin dan aan de voorbereiding op het WK en de laatste Wereldbekerkoersen.''

  • Het zou wat zijn: de witte trui van de Wereldbeker én die van de wereldkampioen. Alleen jouw goeie vriend en ploeggenoot Johan Museeuw deed het al.
  • ,,Lukt het me om deze vorm vast te houden tot half oktober, dan zou ik graag hebben dat de Italiaanse WK-selectie zich in Hamilton achter mij schaart, zoals we dat vorig jaar in Zolder deden achter Cipollini...''