Champagne voor Robbie McEwen, champagne voor Lotto-Adecco. Waar kon dat beter gebeuren dan in Reims, waar de Australiër uit het Brakelse Everbeek Erik Zabel en co het nakijken gaf in een nieuwe massaspurt? De Duitser maalde er niet te lang om. Via de bonificaties hees hij zich in het geel. ,,Een grote dag.'' Daarom maakte hij ook geen heisa omtrent het lichtjes aangebrande manoeuvre waarmee McEwen hem in de slotmeters pareerde.

Meteen na de triomfantelijke passage van McEwen keken ze bij Lotto toch angstig in de richting van de jury. Toen Zabel dreigend opzette, nam Robbie de Duitser immers kortstondig mee op wandel naar het midden van de weg. Een dagelijkse zonde in spurtersjargon. Zabel, op zijn gele wolkje, reikte McEwen zelfs meteen de hand om te feliciteren.

Maar wat deed de jury ermee? Zelfs al zagen ze bij Telekom geen reden om uit te pakken met een klacht, dan nog kon het collega van commissarissen op eigen houtje voor een anticlimax zorgen. Gelukkig voor de mannen van Jef Braeckevelt kikten ze niet. 1. Robbie McEwen. Het stond er en het bleef er.

,,Je kan er niet omheen dat Zabel gehinderd werd door het manoeuvre van McEwen'', oordeelde Frank Hoste, ex-groene trui en in deze Tour co-commentator voor de VRT-radio. ,,Robbie keek om waar Zabel bleef. Pas nadat hij had gemerkt dat de Duitser kwám, week hij uit. Laat ons echter wel wezen: Zabel had in zijn plaats net hetzelfde gedaan.''

Ondertussen draalde de vinnige Australiër niet om zijn teamgenoten in de hulde te betrekken. ,,Fantastisch gereden, een ploeg met hart en ziel.'' Terechte lof, allicht met een kleine sneer naar de toekomstige Lotto-Domo-combinatie, die de kleine spurtbom niet echt ziet zitten.


Metamorfose
Onder aanvoering van een gulle Rik Verbrugghe eisten de rode Lotto-truien hoe dan ook de hoofdrol op in de slotkilometers. Tekenend voor de metamorfose die het team onderging. Van afwachtend, passief, tot een ploeg vol vertrouwen die niet aarzelt om het initiatief te nemen. Wat ook het gezelschap. Ze treuzelden dan ook niet om, met nog ruim honderd kilometer te gaan, een paar mannetjes in te zetten om samen met Telekom een dreigend duet van de maratonmannen Durand en Rénier uit de rode zone te halen.

De figuur van McEwen speelt uiteraard een belangrijke rol in die doortastendheid. Met zo'n man in de ploeg weet je waarvoor je het doet. Derde, tweede en nu midden de roos. De jongste Giro deed hij dat al twee keer ten nadele van Cipollini. ,,Kan je die kloppen, dan kan je ze allemáál aan'', concludeerde Rik Verbrugghe.