BRUSSEL - ,,De beslissing uitstellen? Waarom? Het heeft gewoon geen zin. Van zodra ik fors op de pedalen duw is die knie er weer.'' Net geen twee maanden voor de Tourproloog in Luxemburg heeft Jan Ullrich met manager Wolfgang Strohband uitgemaakt dat hij niet van de partij zal zijn in de Ronde van Frankrijk. Daarmee is drievoudig laureaat Lance Armstrong zijn belangrijkste uitdager kwijt.

Het forfait voor de Tour is ook een opdoffer voor de organisatoren van de Ronde van Beieren, de Ronde van Duitsland en de Ronde van Zwitserland. Ook zij moeten het stellen zonder hun belangrijkste affichehoofd. Ullrich neemt drie weken rust en hervat pas dan de training. Wanneer hij opnieuw in competitie komt, is nog niet duidelijk. Eventueel in augustus om daarna in de Vuelta nog iets van zijn campagne te redden.

,,Jan krijgt de tijd om zijn knie volledig te laten genezen. Dat is momenteel het belangrijkste'', stelt teamarts Lothar Heinrich van de universiteitskliniek van Freiburg. De kwaal, een hardnekkige tendinitis in de rechterknie, achtervolgt Ullrich al sedert de winter. Na de Ronde van Qatar, tot dusver zijn enige competitie van het jaar, moest de Duitser er al een trainingsstage in Zuid-Afrika voor onderbreken.

,,Dat is net het ergerlijke van de zaak'', oordeelt Ullrich. ,,Voor het eerst sedert jaren kwam ik goed de winter door. Ik had hard gewerkt en voelde me klaar voor een seizoen zonder zorgen.''

Daarin stond de Ronde van Frankrijk centraal. ,,Nooit voordien had hij er zó zijn zinnen op gezet'', getuigt teambaas Walter Godefroot. Helaas, na maanden kwakkelgang viel de carrousel gisteren stil. ,,We hadden nog een test gepland in het Zwarte Woud'', aldus manager Strohband. ,,Uiteindelijk was die overbodig. Bij iedere zware belasting van de knie kwamen de problemen terug. Zolang die niet definitief van de baan zijn, heeft aandringen geen zin.''