De Rode Duivels moeten aan de bak. En serieus deze keer. Ze spelen vandaag om hun laatste kans op een rechtstreekse kwalificatie voor het EK 2004. Het wordt in het warme Sofia alles of bijna niks. Want als onze nationale voetbaltrots niet wint, is de plaatsing voor het Europese voetbalfeest in Portugal nog altijd via barragewedstrijden haalbaar. Het inspireert bondscoach Aimé Anthuenis niet tot avonturen. Integendeel. De nadruk komt op de verdediging te liggen. Het 4-0-debacle in Kroatië zit nog te vers in het geheugen.

De bolwassing in Zagreb van einde maart zit nog de vezels van elke Rode Duivel. Aimé Anthuenis, bevreesd voor een nieuwe afgang, verandert alvast een halve ploeg. Liefst zes anderen - met Deflandre, Dheedene en Clement na de drastische verjonging als meer ervaren spelers - staan in de basiself. Vier van de vijf verdedigers, inclusief doelman, zijn alweer nieuw. Het Brugs flankenduo De Cock-Van der Heyden moet eruit ten voordele van Deflandre-Dheedene. Eigenlijk niet zo'n groot verschil. Simons keert na Kroatië terug naar de defensie. Ook de centrale middenstrook met Clement-Baseggio, die ook meer naar achteren moet leunen, is onuitgegeven. De gouden offensieve driehoek Mpenza-Sonck-Buffel wordt tot twee laatstgenoemden herleid. Allemaal om dat ene doel te bereiken: niet verliezen. Het wordt afwachten en op de individuele klasse van Buffel en Sonck rekenen.


Bulgaren verzwakt
De jongste dagen liet de bondscoach geen gelegenheid onbenut om zijn spelers op terughoudendheid te wijzen. ,,Geen avonturen meer'', zei de bondscoach ook gisteren op zijn laatste persbabbel. ,,Organisatie in de defensie wordt het allerbelangrijkste'', zegt aanvoerder Bart Goor die de les van de meester goed heeft begrepen.

,,Het liefst zou ik uiteraard winnen'', aldus weer Anthuenis. ,,Maar misschien moeten we na de wedstrijd wel gewoon blij zijn met een punt. Ik hoor die Bulgaarse bondscoach graag zeggen dat hij acht spelers mist. Eigenlijk zijn het er met Balakov, Kishishev en Peev maar drie. Maar wie weet hoe ze zonder hun leider Balakov spelen? Ik ben er alvast zeker van dat ze zullen terugleunen en hun geliefkoosd counterspelletje spelen. Wij moeten de duels winnen. In Kroatië was het 70-30 in het voordeel van de Kroaten. Dan kan je nooit winnen.''

Als de Bulgaren zegevieren, zijn ze nagenoeg zeker van kwalificatie. De Belgen moeten in geval van verlies via winst in hun drie resterende thuiswedstrijden die tweede plaats en de daaraan verbonden barrageduels grijpen. Winst van onze voetbalhelden gooit de boel in groep 8 weer helemaal open.

Anthuenis won al vier van zijn zeven wedstrijden als bondscoach maar de topduels tegen Bulgarije (0-2 in september) en Kroatië gingen telkens hopeloos verloren. De bondscoach hunkert naar een zege. En met hem voetbalminnend België.