PARIJS - Serena Williams leed gisteren haar derde nederlaag van het jaar en voor de tweede keer op rij was dat tegen Justine Henin. Toeval? We dachten het niet. Moedig en ijzersterk wat de Waalse liet zien: 6-2, 4-6, 7-5. En haar eerste finale in Parijs. Waar ze, meer dan waar ook ter wereld, tennist voor de moeder die ze verloor toen ze twaalf was. ,,Mijn tornooi is nog niet voorbij, maar ik ben nu al trots op wat ik bereikt heb. Met ook nog Kim erbij: België moet op zijn kop staan. Zaterdag wordt de nationale feestdag.''

Justine Henin won de eerste set tegen Serena Williams met 6-2 en met het allerbeste tennis dat ze in haar leven al gespeeld heeft. Flitsende forehands, briljante backhands, agressieve returns, goeie serves, een ace zowaar op setpunt. Kortom: een halfuurtje waarin de perfectie nabij was. Nadien groeide de nummer één van de wereld. Ze dwong Henin tot een fysieke veldslag en pakte set twee in 52 minuten met 6-4.

De droom van een Belgische finale leek doorgeprikt toen Serena 1-3 en 2-4 uitliep. Maar toen sloeg het uur van Henin. ,,Weet je wat het is? Ik dacht dat ik verloren had, dat het voorbij was. En dat heeft me bevrijd, ineens kon ik alle remmen losgooien. Ik ben niet alleen fysiek, maar ook mentaal veel sterker geworden.''

Met (te) veel hulp van de twaalfde man pakte ze drie spelletjes op rij en serveerde ze bij 5-4 voor haar derde overwinnig in zeven duels tegen de beste speelster van de laatste twaalf maanden. Het resultaat? Twee dubbele fouten en een lovegame tegen. ,,Maar ik zat daar niet door in de put. En toen ik bij 6-5 van mijn stoeltje kwam om voor de tweede keer voor de match te serveren, was ik doodkalm. Gewoon eerste services slaan, dacht ik. En het lukte.''

Over het publiek had Henin niet te klagen gehad, in tegenstelling tot Serena. ,,Het ging allemaal misschien wel een beetje te ver, maar zo is tennis. De mensen wilden dat ik won, zoveel was wel duidelijk. Maar op dit niveau moet je daarmee kunnen omgaan. Als ik in de Verenigde Staten tegen Serena speel, krijg ik misschien dezelfde behandeling. Maar ik twijfel er niet aan dat een finale zonder Williams erin goed is voor het vrouwentennis.''

Over Kim Clijsters wou ze nog niet te veel kwijt. ,,Daar is het nog te vroeg voor. We kunnen er trouwens eindeloos over praten, maar het is toch zaterdag op de baan dat het zal moeten gebeuren. Vlaams tegen Waals? Ik voel me op en top Belgisch. Wij worden allebei in beide landsgedeelten op handen gedragen.''