,,Opnieuw een vervelende Tour zoals de afgelopen vier jaar? Ga weg, dit wordt de spectaculairste. Uitermate spannend. Zeker géén eenmansrace. De Centenaire heeft een fantastisch sterk deelnemersveld en jongens die roepen dat ze me een lesje zullen leren. Alleen mogen ze niet vergeten dat dit de Tour de France is en geen wedstrijd van allen tegen één.''

De Big Lance Armstrong Show, Part Five is gisteravond begonnen. Alleen al die ene uitsmijter van The Boss moet velen doen huiveren: ,,Ik kan me voorlopig geen betere plek indenken om de julimaand door te brengen.''

Big Tex is de Michael Jordan van het wielrennen. Dat moest ook ex-Girowinnaar Stefano Garzelli ervaren. Twintig journalisten kreeg Het Eekhoorntje rondom hem verzameld in het Parc des Expositions, mudvol en broeierig warm was het toen de viervoudige Tourwinnaar even later als een regelrechte wereldster zijn intrede deed.

  • Is de stress groter omdat je voor je vijfde zege gaat en dat precies in het jaar van de Centenaire?
  • ,,Ik focus me op de Tour van 2003. Vraag het alle renners: ze zullen rijden alsof het de eerste en de laatste Tour is. Slaag ik in mijn opzet, dan zal ik later mijn kleinkinderen niet vertellen dat ik de Centenaire won, maar wel vijf keer. Het is een leuk toetje. Het geeft de werkelijke kracht aan van dit evenement dat ik beschouw als het traditioneelste en het hardste sportevenement ter wereld. De Tour draagt alles in zich: moeilijkheden, spanning, momenten van triestheid en opperste geluk. In Amerika hebben ze de Tour leren kennen, leren begrijpen en er leren van houden.''

  • Wie kan je verontrusten?
  • ,,Ullrich, Simoni, Botero, Beloki... Simoni heeft toch vanalles geroepen na de Giro. Dat zit op mijn harde schijf. Gebruik ik op het juiste moment. Ook Botero had een grote mond. Ach, talk is cheap , woorden zijn goedkoop, zeggen ze bij ons. Het beste is Ullrich tegen Simoni uit te spelen. De Italiaan klimt snel met veel tempowisselingen. Daar hou ik van. En Ullrich, toch een ongelofelijke grote motor, zal in de tijdritten het verschil moeten maken.''

    ,,Als je de wiskundige kansen bekijkt, dan verminderen die jaar per jaar. Ik ben weer een jaar ouder, heb wat meer grijs haar en word niet sterker. Ik sta wat slomer op. (Grijnzend) Maar op de fiets voel ik het nog niet.''


    Verraderlijke etappes
  • Er zijn minder aankomsten bergop.
  • (Zonder nadenken) ,,Drie in plaats van vijf en de tijdritten zijn korter. Dat deed de Tourdirectie bewust. Het biedt meer spankracht. De tijdsverschillen zullen kleiner zijn. L'Alpe-D'Huez, Luz-Ardiden, dat zijn de sleutelmomenten. Als je daar het verschil niet kan maken, verdien je het geel in Parijs niet. Al zitten er enkele verrassende etappes tussen. Dan denk ik aan de rit naar Gap in de Alpen en de rit naar Bayonne in de Pyreneeën. Ik ben blij dat ik ze grondig heb verkend.''

  • De manier waarop je de Dauphiné domineerde, voorspelt anders weinig spankracht.
  • ,,Toch werd ik er in Morzine met die val echt opgeschrikt. Niet direct in de koers zelf, maar nadien had ik heel wat tijd nodig om me er fysiek van te herstellen. Mijn maag verdroeg de antibiotica niet. Stel dat dit me in de Tour overkomen was...''