Zin om straks samen met Eddy Merckx, Rik Van Looy, Roger De Vlaeminck, Francesco Moser en Jean-Marie Leblanc de beste internationale wielrenner van 2003 te kiezen en te bekronen? Het kan! Onze krant reikt aan het slot van dit wielerseizoen immers haar eerste Flandrien uit aan de beste Profrenner van het Jaar. Een vakjury van tien, samengesteld uit de bovengenoemde ronkende namen en voorts kenners uit de mediawereld, zorgt voor de tussentijdse nominaties. Eind april, na de voorjaarsklaasiekers, worden de eerste 5 genomineerden gekozen en bekendgemaakt, na de Tour worden daar nog eens 5 namen aan toegevoegd en eind oktober, na het WK, volgen de laatste 5 nominaties.

De raad der wijzen krijgt ook zijn zeg in de finale keuze van de laureaat, maar de uiteindelijke beslissing ligt in uw handen. Net zoals bij de verkiezing van de Sportpersoonlijkheid van het Jaar zal uw stem, via televoting, de doorslag geven.

Dat uw krant een hart heeft voor de wielersport, is u ongetwijfeld al opgevallen. Denk maar aan organisaties als de Ronde van Vlaanderen, het monument bij uitstek, en de Omloop Het Volk, de Belgische openingsklassieker, maar ook aan gerenommeerde wedstrijden als Kuurne-Brussel-Kuurne, de E3-Prijs in Harelbeke, de Brabantse Pijl, de KBC-Driedaagse van De Panne-Koksijde, Gent-Wevelgem, Parijs-Brussel en de Ronde van België. Bovendien laten we ook het jeugdwielrennen niet los. Getuige daarvan de pas in het leven geroepen Trofee Johan Museeuw , waarvoor we de enthousiaste ruggensteun hebben gekregen van Vlaanderens Leeuw .


Coryfeeën
En nu dus De Flandrien . Laat het ons eerlijk bekennen: toen we de contacten legden met onze droomjury , zoals we die op papier hadden uitgetekend, gingen we ervan uit dat we hier en daar wel een naam zouden moeten schrappen. Maar niks daarvan. De respons bleek buiten verwachting. Eddy Merckx, beste wielrenner aller tijden, aarzelde geen seconde. ,,Ik doe mee, reken op mij!'' En dat gold ook voor de anderen. Monsieur Paris-Roubaix Roger De Vlaeminck, Rik Van Looy, de Keizer van Herentals , Tourbaas Jean-Marie Leblanc en Francesco Moser, één der grootste campionissimi uit de Italiaanse wielergeschiedenis: niet één vroeg bedenktijd om het initiatief volmondig te steunen.

,,Nou, in dát peloton wil ik graag meedraaien'', reageerde ook Mart Smeets, coryfee van de Nederlandse televisie. ,,Ik zal zelfs af en toe eens op kop rijden voor de heren.'' Mark Uytterhoeven, geboren met een fietsje in de maag, hing na één e-mailtje én de redding van KV Mechelen prompt zélf aan de lijn om mee op de kar te springen. Net als Michel Wuyts, het gezicht van de VRT-wielerverslaggeving, en Luc Van Langenhove, chef sport van de VRT-radio: ,,Of we wíllen? In zo'n gezelschap is dit een eer!''


Eerbetoon
Met de Flandrien wordt in oktober 2003 de beste wielrenner van het jaar bekroond. Toch hoeft de uitverkorene niet per se een kasseivreter te zijn, geen adept van het ruwe werk op de Vlaamse wegen. De onderscheiding kan net zo goed gaan naar een ronderenner, een gestileerde tijdrijder of een gevleugelde klimmer, uit binnen- én buitenland. Jawel, ook renners als Lance Armstrong, Mario Cipollini of Paolo Bettini maken kans om de trofee te winnen, als ze tenminste ook dit jaar de nodige adelbrieven kunnen voorleggen of prestaties leveren waaruit de ziel spreekt van de Flandrien. De keuze voor de naam is tegelijk een eerbetoon aan de gedreven Vlaamse wielerkampioenen vanuit de pionierstijd. Stuk voor stuk telgen van arme families, die vaak uit overlevingsdrang hun sportieve grenzen verlegden. Mannen die spek met eieren aten, een dooier klutsten door hun bier en voor geen mens opzij gingen. Mannen die wisten waarvoor ze zich dubbel plooiden, waarvoor ze weer en wind trotseerden op een tweewieler. Ze moesten met hun gezin immers leven van het prijzengeld dat ze wonnen. Zo'n Flandrien stáát in de handen van elke echte wielerkampioen, of hij dan een hedendaagse telg is van het fiere ras der kasseivreters of zijn roem vergaart op ánder terrein.