Het wegseizoen 2003 heeft al een week of vijf achter de rug. En toch lijkt het of het allemaal nog moet beginnen. Of er in Australië, Maleisië en zelfs in het Europese zuiden louter borrelhapjes werden opgediend en het al die tijd hunkeren bleef naar een serieuze beet. Die wordt tijdens het weekeinde in alle weelde geserveerd. Eerst de Omloop Het Volk, 's anderendaags Kuurne-Brussel-Kuurne. Sportief én publicitair heuse topconfrontaties. Wat vertelden Johan Museeuw en José De Cauwer ook alweer over de Omloop, maandag in het SMAK? ,,Na de Ronde van Vlaanderen onze belangrijkste klassieker van het jaar.''

Tot nu toe viel er niet veel te verdienen voor de Vlaamse gezanten. Ludo Dierckxsens, Jo Planckaert en Tom Steels pakten in Frankrijk al hun ritje mee. Daar bleef het bij in de aanloop naar de Belgische openingskoersen. De falanxen bleven zelfs opvallend in de schaduw. Peter Van Petegem, die zaterdag voor een vierde overwinning en een record gaat in de Omloop, en Johan Museeuw. Tot nader order nog altijd dé boegbeelden van deze generatie.

Is het een veeg teken dat noch de een, noch de ander vooralsnog nadrukkelijk door het beeld passeerde? Integendeel. Ze hebben immers gelijkaardige karaktertrekjes, de grote twee. Beresterke atleten, die het Vlaamse heuvelland dwarsen met de ogen dicht, gewoon gemáákt zijn voor dit rauwe labeur. Maar ook kunnen ze allebei putten uit een rijke ervaring, uit een zeldzame mix van sluwheid en koersdoorzicht. Hebben we ze nog niet te veel gezien, de voorbije maand? Ze weten maar al te goed waar ze mee bezig zijn, hoe ze moeten toewerken naar hun eerste afspraak van het seizoen. Tussen Gent en Lokeren zien we ze wél, zeker weten.


Nieuwe gezichten
,,Iedereen begint vanop nul'', oordeelt Rik Van Steenbergen, een ander monument uit de wielergeschiedenis. ,,Natuurlijk, je kan altijd terugvallen op een aantal certitudes. Maar dan nog heb je geen zicht op de onderlinge verhoudingen, zo vroeg op het seizoen. Na het weekeinde zullen we al klaarder zien.''

Kan bijvoorbeeld Tom Boonen aanpikken bij de reputatie van toekomstige grote die hem voorbij is gesneld? Put Frank Vandenbroucke moed uit zijn terugkeer op Vlaamse bodem? Melden zich nieuwe gezichten? Een James Vanlandschoot bijvoorbeeld, waar het kennersoog van Eddy Merckx iets in ziet. Of zo'n jonge Italiaan als Filippo Pozzato, die zo vlot over de tongen gaat. Of Lorenzo Bernucci, twee jaar geleden de nummer twee van het UCI-klassement bij de beloften. Absolute top. En wat vertelde die jongeman toen hij vorig jaar debuteerde bij Landbouwkrediet? ,,Ik droom van de Omloop Het Volk.'' Deze ochtend in Gent mág hij dromen.