Ondanks de paniek op de beurzen vreest Euler Hermes niet voor een recessie in Europa in 2008. Door de toenemende economische onzekerheid zullen Belgische bedrijven wel meer moeten betalen om hun stijgende betalingsrisico's te verzekeren.

conjunctuur

van onze redacteur



Naar goede gewoonte presenteerde de kredietverzekeraar Euler Hermes, een dochter van de Duitse verzekeringsreus Allianz, gisteren zijn jaarlijks macro-economisch rapport over de toestand van de wereldeconomie in 2007 en de vooruitzichten voor 2008.

De timing van de presentatie had wellicht niet beter kunnen worden gekozen. Want door de recente paniek op de beurzen heeft de hele wereld vragen bij de economische toekomst.

Paul Becue, general manager van Euler Hermes België, probeerde gisteren -in de mate van het mogelijke- een aantal van die vragen te beantwoorden. Zijn conclusie is kristalhelder: er is geen reden tot doemdenken. Zelfs als de Amerikaanse economie een harde landing zou maken, dan blijft Europa -en dus ook België- dit jaar grotendeels buiten schot. Althans, dat is de officiële versie. Want uit sommige antwoorden blijkt dat ook Becue zijn twijfels heeft.

Om de beurzen te redden verlaagde de Amerikaanse centrale bank dinsdag de rente met driekwart procentpunt, naar 3,5procent. In hoeverre was u daardoor verrast?

'Eerst en vooral moet ik onderstrepen dat wij bij Euler Hermes geen beursspecialisten zijn. We hebben wel een goed zicht op de gezondheid van de bedrijven en de impact die de macro-economische omgeving op de bedrijven zal hebben.'

En wat is uw diagnose van de macro-economische omgeving?

'Die is beter dan veel mensen beseffen. Zelfs al doet de paniek op de beurzen nu het tegendeel vermoeden. De bedrijven doen het goed, zowel in Europa als in de VS. Ze boeken mooie winsten en betalen hoge dividenden. Het dividendrendement is zelfs beter dan op de obligatiemarkten. Daarom moeten we het hoofd koel houden.'

In zijn rapport kondigt Euler Hermes voor dit jaar wel een wereldwijde groeivertraging aan.

'Inderdaad, in 2008 zou de groei van de wereldeconomie moeten uitkomen op ongeveer 3procent, tegen 3,8 procent in 2007. Dat is het laagste niveau sinds 2003, maar niettemin toch een zachte landing.'

Wat zijn uw vooruitzichten voor de VS?

'In de VS zal de crisis in de huizenmarkt wellicht leiden tot een stijging van de spaarquote en een lagere consumptie. De dalende beurzen en de stijgende grondstoffenprijzen, inclusief die voor voedsel, zullen het vertrouwen van de consument niet versterken. Daarom denken wij dat de groei in de VS dit jaar zal dalen van 2,2 naar 1,5 procent.'

Verwacht u een harde landing van de Amerikaanse economie?

'Dat is koffiedik kijken. Er zijn wel degelijk een aantal risico's. Door de subprime- of kredietcrisis ontstaat bijvoorbeeld veel wantrouwen tussen de financiële instellingen, waardoor de marges op de interbancaire leningen sterk gestegen zijn. Die monetaire verstrakking kan de economie erg schaden.'

'Daar staat tegenover dat de Amerikaanse economie erg flexibel is en dat de ongeziene miljardenafschrijvingen van de Wall Street-banken ook gerelativeerd moeten worden. Het zijn voorlopig enkel virtuele verliezen -afwaarderingen die de banken om boekhoudkundige redenen verplicht in hun boeken moeten opnemen- en geen reële verliezen. De kans is groot dat de meeste bankreuzen de komende jaren een groot deel van die afschrijvingen kunnen terugboeken. Dat vermelden de media niet altijd. Vergeet ook niet dat de beurzen vaak emotiegedreven zijn. Ik kan het weten, want ik heb vijf jaar in een marktenzaal gewerkt.'

De historische noodgreep van de Fed doet sommigen nochtans het ergste vermoeden.

'Je kunt je inderdaad afvragen waarom de Fed de rente zo fors verlaagde en waarom ze dat niet eerder heeft gedaan. Greep de Fed naar de noodrem omdat Bernanke& co iets weten wat wij niet weten? Wie zal het zeggen? Wij kunnen ons vandaag enkel baseren op de elementen die publiek beschikbaar zijn. En dan verwacht ik geen harde landing van de Amerikaanse economie.'

Stel dat u zich vergist, wat zijn dan de gevolgen voor de Europese economie?

'Europa zal dit jaar niet in een recessie belanden, zelfs als de VS dat wel zouden doen. Dankzij het succes van de opkomende economieën zoals China, Rusland, India en Brazilië is de Europese economie veel minder afhankelijk van de Amerikaanse dan vroeger. Die groeilanden zijn een buffer voor de rest van de wereldeconomie, zelfs al zijn de lokale consumptiemarkten nog onvoldoende ontwikkeld om de voortrekkersrol van de VS over te nemen.'

In zijn rapport wijst Euler Hermes nochtans wel naar de sterke euro als mogelijke groeihandicap voor Europa.

'Dat klopt. Maar ik wil de eenheidsmunt zeker niet met alle zonden overladen. Een sterke euro heeft ook als gevolg dat wij onze grondstoffen goedkoop kunnen aanschaffen -denk maar aan de olie. Bovendien heeft de euro België behoed voor een economische ramp. Want met een dergelijke politieke crisis was er zeker speculatie ontstaan tegen de Belgische frank, met alle economische gevolgen vandien.'

Toch voorspelt het rapport dat ook België niet aan de economische groeivertraging zal ontsnappen.

'Dat klopt. Maar de groei in ons land zou in 2008 nog altijd 1,9procent moeten bedragen, tegenover 2,7procent vorig jaar.'

Mede daardoor zou het aantal faillissementen dit jaar naar een recordniveau moeten stijgen.

'We voorzien dat het aantal faillissementen in België met 5procent zal stijgen en voor het eerst de psychologische drempel van achtduizend zal overschrijden. Maar dat komt niet alleen door de tragere economische groei, maar ook door het recordaantal nieuw opgerichte bedrijven in België (75.500 in 2007, red.). Daarom is dat geen ramp, de faillissementsgraad in ons land zal stabiel blijven rond de 1,1procent.'

Door de toenemende economische onzekerheid voorspelt u dat de betalingsrisico's voor de Belgische bedrijven zullen toenemen. Dat kun je van een kredietverzekeraar ook wel verwachten, maar hoe zit het met de premies om zich tegen wanbetaling in te dekken?

'Die premies lagen de voorbije jaren historisch laag. Dus verwachten we dat ze tegen het einde van het jaar zullen toenemen.'

Hoe sterk zullen de premies stijgen?

'Dat hangt af van klant tot klant. Er zijn veel factoren die dat bepalen. Naar welk land het bedrijf exporteert, bijvoorbeeld. Zo merken wij een forse toename van aanvragen door Belgische bedrijven die naar Oost-Europa of Rusland en Turkije willen exporteren.'