GlaxoSmithKline heeft gisteren Andrew Witty aangeduid om Jean-Pierre Garnier op te volgen aan het hoofd van de grootste Europese farmagroep. Ondanks zijn 43 jaar is Witty de jongste topman ooit die de touwtjes bij het bedrijf in handen krijgt.

Hij was ook de jongste kandidaat om de Fransman Garnier, die eind deze maand zestig wordt, op te volgen. Hij geeft Chris Viehbacher, de topman van Glaxo in de Verenigde Staten en operationeel directeur David Stout het nakijken. Sommige analisten speculeren nu op het vertrek van Stout en Viehbacher.

Witty neemt in mei volgend jaar de leiding over. De oorspronkelijke bedoeling was dat Garnier eind volgende maand een stap opzij zou zetten, maar de raad van bestuur besloot zijn contract te verlengen tot mei 2008. Zo kan hij nog van nabij de lancering van een aantal sleutelproducten opvolgen. Garnier kwam in 2000 na de fusie tussen Glaxo Wellcome en SmithKline aan het hoofd van de farmagroep.

Witty heeft er al een hele carrière binnen de farmagroep opzitten. Na zijn studies economie aan de universiteit van Nottingham ging hij in 1985 aan de slag bij Glaxo in het Verenigd Koninkrijk. Hij klom op in de hiërarchie en werkte voor de groep in de Verenigde Staten, Azië en Zuid-Afrika. Sinds 2003 is hij verantwoordelijk voor de Europese farma-activiteiten.

'Zijn jonge leeftijd speelt in zijn voordeel', zegt Peter Cartwright, een analist bij Evolution Securities. 'Zo heeft hij de tijd om de hele organisatie te herbekijken.' Want Witty wacht een zware taak. Het zit de farmagroep immers de laatste tijd niet mee. De omzet van GlaxoSmithKline ging er in het eerste kwartaal op achteruit omdat de verkoop van een aantal topproducten slabakte en omdat het patent wegviel op een aantal belangrijke medicijnen.

De omzet bleef in het tweede kwartaal verder wegkwijnen nadat uit onderzoek bleek dat Avandia, 's werelds best verkopende diabetespil, het risico op een hartaanval met veertig procent verhoogt.

Glaxo komt bovendien na zijn Amerikaanse concurrent Merck op de markt met een vaccin tegen baarmoederhalskanker.

Aan de top van de farmasector vindt een generatiewissel plaats. Vorig jaar volgde David Brennan Tom McKillop op bij AstraZeneca. Gerard Le Fur leidt sinds januari Sanofi-Aventis en in maart volgend jaar komt Severin Schwan aan het hoofd van Roche.