COLOMBO - In het oosten van Sri Lanka zijn hevige gevechten uitgebroken tussen twee fracties van de Tamil-rebellengroep Bevrijdingstijgers van Tamil Eelam (LTTE). Daarbij zijn minstens elf doden gevallen. De bevolking slaat massaal op de vlucht.

Na de gevechten tussen vijandige fracties van de Tamil Tijgers zijn in het noordoosten van Sri Lanka duizenden burgers op de vlucht geslagen. Dat meldt het Internationale Rode Kruis. ,,Duizenden burgers verplaatsen zich naar het noorden en het zuiden vanuit de regio die door gevechten getroffen wordt. Ze vluchten in scholen en andere openbare gebouwen''', aldus een woordvoerder van het Rode Kruis. Het Internationale Rode Kruis heeft vrachtwagens vol kookgerei en andere essentiële voorzieningen naar de regio gestuurd om de vluchtende bevolking ter hulp te komen.

De conflicten tussen de Tamil-rebellen spelen zich af langs de rivier de Verugal, waar LTTE-strijders uit het noorden sinds ruim een maand tegenover rebellen uit het oosten staan. De commandant van de LTTE in het oosten van Sri Lanka, Karuna, scheidde zich begin maart af van de rest van de LTTE. De 40-jarige commandant voert naar eigen zeggen het bevel over 6.000 van de 15.000 Tamil Tijgers. Hij verwijt de LTTE-leiding dat ze bij gevechten rebellen uit het oosten inzet, maar belangrijke functies toevertrouwt aan noordelijke Tamil Tijgers.

Naar aanleiding van de gevechten houdt Mahinda Rajapakse, de kersverse premier van Sri Lanka , contact met het leger dat in hoogste staat van paraatheid is gebracht. Rajapakse is lid van de Alliantie voor Vrijheid (UPFA) van de pas herkozen presidente Chandrika Kumaratunga. Kumaratunga kondigde aan dat ze de gestaakte vredesgesprekken met de LTTE wil hervatten.

De laatste zware gevechten in Sri Lanka dateren van begin 2002. Toen sloten regering en rebellen een bestandsakkoord. Een territoriumkwestie gooit nu blijkbaar roet in het eten. Volgens een woordvoerder van Karuna zijn de rebellen uit het noorden de Verugal overgestoken en drongen ze een gebied binnen dat in handen is van de rebellen uit het oosten.

De Tamil Tijgers vechten al 20 jaar voor een eigen staat voor de Tamilminderheid en vragen nu een zo groot mogelijke autonomie. De burgeroorlog kostte intussen al het leven aan 70.000 mensen. Momenteel is een wapenstilstand van kracht in het land.