BASF scoort met absorptietechniek
De nieuwe investeringen bij BASF-Antwerpen brengen honderd nieuwe banen met zich mee. Foto: © BELGA
De oprukkende vergrijzing speelt BASF-Antwerpen in de kaart. De vestiging breidt haar productiecapaciteit uit voor hoogtechnologische materialen die in incontinentieproducten worden gebruikt. De vraag daarnaar stijgt door de veroudering van de bevolking.

EEN BASF-medewerker spuit een flinke hoeveelheid water in een kannetje waarin een handvol kleine korreltjes liggen. Onmiddellijk zwellen de korrels op en verdwijnt het water. Het is een demonstratie van de extreme absorptiecapaciteit van een stof die bekendstaat als SAP, de afkorting voor superabsorbing polymers. SAP zijn een van de succesproducten van BASF. Met een wereldwijd marktaandeel van zo'n 20 procent is BASF een van de leidende producenten van het product, dat wordt toegepast in luiers, maandverband en incontinentieproducten.

Uitbreiding van de productiecapaciteit voor superabsorbers is een van de acht investeringsprojecten die de Antwerpse vestiging voor de komende twee jaar op het programma heeft staan. Dat BASF nu al contracten heeft afgesloten voor de bijkomende productiecapaciteit, zegt iets over de groei van de vraag. Nu kan er in Antwerpen jaarlijks 115.000 ton superabsorbers gemaakt worden. Over twee jaar moet dat 175.000 ton zijn.

BASF concurreert in de markt voor superabsorbers met onder meer Degussa en Nippon Shokubai. Vooral de kwaliteit van de producten moet het verschil maken, zegt gedelegeerd bestuurder John Dejaeger.

Ook worden er nieuwe technologieën ontwikkeld. Nu wordt 80 procent van de superabsorbers nog verkocht aan de hygiëne-industrie, maar er wordt volop nagedacht over nieuwe toepassingen. De superabsorbers kunnen in ziekenhuizen het vloeibaar afval hanteerbaarder maken. Ook wordt er gedacht aan grondverbeteraars die het vocht langer vasthouden. Een van de meest tot de verbeelding sprekende toepassingen is verwerking van superabsorbers in onderzeese kabels. Bij een eventueel lek zetten de superabsorbers uit zodra ze in contact met water komen, zodat het gat zichzelf dicht.

BASF-Antwerpen heeft vorig jaar uitstekend gepresteerd. De omzet steeg met 11 procent tot 4,7 miljard euro, en de winst na belastingen ging er met 35 procent op vooruit tot 348 miljoen euro. De winstmarge was mede erg hoog doordat de afschrijvingslasten relatief laag waren. Daar zou in de toekomst verandering in kunnen komen, zegt Dejaeger. Het zware investeringsprogramma zal druk uitoefenen op de winstcijfers. Dat grondstoffen als nafta en aardgas met meer dan 30 procent in prijs toenamen, kon BASF-Antwerpen niet deren. Die prijsstijgingen konden volledig aan de klanten worden doorgerekend. De omzetverhoging was uitsluitend aan dat effect te danken. De volumes liepen met 4 procent terug.

De gemiddelde werkgelegenheid (inclusief onderaannemers) liep vorig jaar met 324 eenheden terug. De nieuwe investeringen brengen honderd nieuwe banen met zich mee.