NEYSHABUR - Het aantal doden na de explosie van een trein, gisteren in het noordwesten van Iran, is opgelopen tot 320. De autoriteiten onderzoeken of de ramp het gevolg was van een menselijke fout of van een technisch mankement.
De wagons met de gevaarlijke lading stonden gisteren zonder locomotief bij een station gerangeerd toen ze door nog onbekende oorzaak in beweging kwamen. Het remmechanisme dat voor de voorste wagon was geplaatst, is gebroken, meldde de gouverneur van de provincie Khorasan.

Omdat het spoortraject licht bergaf gaat op de plek waar de wagons in beweging kwamen, maakte de goederentrein snel vaart. Het onbestuurbare transport bereikte volgens onderzoekers zelfs snelheden van 150 kilometer per uur. Vijftig kilometer van de plek waar de ramprit begon, liepen de wagons uit de rails en vatten ze vuur.

Toen de meeste branden ruim vijf uur later waren geblust, deden zich de verwoestende explosies voor. Veel omwonenden dachten aanvankelijk dat zich een aardbeving had voorgedaan. Seismologen registreerden toen de explosies zich voordeden een schok met een magnitude van 3,6. Vijf dorpen in de omgeving werden grotendeels verwoest.

In een van die dorpen, Dehnow, kwamen zo'n 150 van de naar schatting 350 inwoners om het leven. Dehnow ligt iets meer dan een halve kilometer van de plek van het ongeluk. Onder de doden zijn ook veel brandweerlieden en reddingswerkers. In de dorpen liggen waarschijnlijk nog tientallen mensen onder het puin van hun ingestorte huizen. Ook enkele hoogwaardigheidsbekleders overleefden de ramp niet. De burgemeester van Neyshabur, de brandweerchef en de directeur van het plaatselijke energiebedrijf kwamen om het leven. De chef van de regionale spoorwegdienst wordt vermist.

De brandweer slaagde er pas vanmorgen in de brand in de trein te blussen. Het werk werd ernstig bemoeilijkt doordat giftige dampen, afkomstig van de zwavel, benzine en kunstmeststoffen die de trein vervoerde, het in de wijde omgeving van de trein bijna onmogelijk maakten om te ademen.