The Soap Story versnelt winkelopeningen
De Vlaamse winkelketen The Soap Story versnelt zijn internationale expansie en voert een kapitaalverhoging door.

BANKIERS kunnen ook creatief zijn, illustreert de ontwikkeling van The Soap Story. Philippe Van Riel (36), een ex-zelfstandige kantoorhouder van Fintro (ex-NMKN) en Diego Lagache (37) - destijds een klant van Van Riel -openden in 2003 een eerste winkel. Ze deden dat om de echtgenote van Lagache, die een eigen winkel wou, vooruit te helpen. ,,Het was niet onze bedoeling om enkele zeepwinkels te openen, laat staan een internationale keten uit te bouwen, maar van het één kwam het ander'', zegt Van Riel in een telefonische reactie.

De eerste winkel van The Soap Story opende in mei 2003 in Antwerpen en al snel volgden andere winkels. De eerste winkels waren allemaal in eigen beheer, maar in 2004 werd op franchising overgeschakeld.

Een Soap Story heeft een gamma van meer dan 150 zepen in allerlei vormen, kleuren en geuren alsook originele bijproducten zoals zeepsponsjes, zeeppralines, gekleurde badzouten, bodyscrub, loofah-zepen... Voorts zijn er aanverwante toepassingen zoals bruisartikelen, in alle mogelijke vormen, geuren en kleuren.

Vandaag zijn er al 42 zeepwinkels en dat moeten er tegen eind dit jaar 20 meer zijn. Deze week gaat een eerste winkel in Tenerife open. Er zijn winkels in Spanje (10), Portugal (2), Nederland (15), België (9), Tsjechië (4) en de VS (1). ,,In de landen waar we het laatst gestart zijn - de zuiderse landen - gaat het het snelst'', zegt Van Riel. ,,Zeep is een belevingsproduct, het vraagt om een actieve verkoopbenadering. Actieve winkels verkopen 40% tot 50% meer.''

Een winkel van The Soap Story heeft zo'n 55 tot 95 vierkante meter verkoopoppervlakte. De opening van een winkel kost zo'n 95.000 euro waarvan de franchisenemer 20.000 euro moet aanbrengen.

90% van het aanbod wordt door de eigen groep gemaakt. Vroeger was dat via een afdeling in Wevelgem waar Van Riel en Lagache zelf voor de helft in participeerden. Sinds eind vorig jaar gebeurt de productie in Nederland bij Soap Innovations . Een volle dochter van The Soap Company, die geleid wordt door de familie Van Velzen. Ze waren met hun firma al Europees marktleider in bruisartikelen toen de alliantie met The Soap Company gebeurde. Die familie verwierf 50% van de aandelen van The Soap Story, gelieerd aan The Soap Company in handen. Van Riel en Lagache hebben elk 25% van de aandelen.

Het openingsritme blijft komend jaar aangehouden. Dan zouden er nog eens een twintigtal bijkomen. Verschillende nieuwe landen liggen ter studie zoals Turkije, Dubai en Saudi Arabië. In de VS is er een eerste modelwinkel in Ohio. In België zijn er 9 winkels (Antwerpen, Brussel, Gent, Hasselt, Lier, Turnhout, Sint-Niklaas, Oudenaarde, Bergen) en gaan er dit jaar nog vier open. Toch is België niet het beste voorbeeld voor The Soap Company.

Van Riel en Lagache hebben er recent de organisatie terug in eigen hand genomen. ,,We hebben onze masterfranchise (de firma die het recht had de formule in België te ontwikkelen) uitgekocht. Ze was onvoldoende met het product bezig. We herstructureren de winkels. Tegen eind dit jaar moet België opnieuw op de rails staan.''

Het uitkopen van het mastercontract voor België en de snelle expansie vragen nieuwe middelen. ,,Tot nu hebben we vrijwel alles met eigen middelen gefinancierd en met beperkte bankfinanciering'', zegt Van Riel. Eind vorig jaar versterkten Van Riel en Lagache al het kapitaal van The Soap Company door hun aandelen van The Soap Story in te brengen. Twee privé-investeerders staan op het punt om een financiële injectie te doen waardoor ze 18% van de aandelen zouden verwerven. Om wie het gaat, mag Van Riel niet kwijt.

The Soap Company werd bij de intrede gewaardeerd op 750.000 euro. De Soap Story haalde vorig jaar 1,4 miljoen euro omzet. De productie was goed voor 1,35 miljoen euro. Mapic Awards, een internationale prijs die originele winkelconcepten beloont, nomineerde de keten recent.

www.thesoapstory.be