CINCINNATI/BRUSSEL (reuters, bloomberg) - Onderzoekers van de Europese Commissie hebben donderdag een inval gedaan in de kantoren van grote fruitproducenten en -verdelers in Duitsland, België, Groot-Brittannië en Ierland. De commissie had ,,redenen om aan te nemen'' dat de bedrijven de Europese regels hadden overtreden ,,die prijsafspraken verbieden''.

Het was Chiquita zelf die de afspraken bij de Commissie meldde, zei het bedrijf gisteren in een mededeling. De Amerikaanse fruitmultinational erkende gisteren dat bepaalde van zijn werknemers jarenlang prijs- en volume-informatie hebben uitgewisseld met Europese concurrenten.

,,Het bedrijf heeft de afspraken onmiddellijk stopgezet'', schrijft Chiquita. En de raad van bestuur besloot de Europese Commissie in te lichten. De Commissie scheldt het eerste lid van een prijskartel dat de afspraken meldt, immers de boetes die erop staan kwijt. Chiquita zou die kwijtschelding gekregen hebben. De Commissie kan bedrijven die de antitrustwetgeving overtreden, een boete opleggen tot 10 procent van hun jaarlijkse omzet. Maar normaal kiest ze voor een boete van 2 tot 3 procent.

De bananenmarkt wordt voor driekwart beheerst door vijf bedrijven: Dole, Chiquita, Del Monte, Noboa en Fyffes. De Commissie noemde gisteren geen namen van de bedrijven die bezocht werden. Maar Chiquita stuurde een mededeling de wereld in, terwijl het Ierse Fyffes en de Amerikaanse bedrijven Dole Food en Fresh Del Monte de inval van de dienst Concurrentie toegaven.

,,Ja, we hebben donderdag bezoek gekregen in Hamburg. Maar er is zeker geen kartel'', zegt William Feeney, de voorzitter van Dole Europe. Ook een woordvoerster van Del Monte vermeldde de inval van de antitrustautoriteiten van de Commissie. De vijfde grote speler op de banenmarkt was niet bereikbaar voor commentaar.

Bij de grote producenten en verdelers van ananas en bananen hebben de onderzoekers documenten in beslag genomen, zei een woordvoerder van de Commissie, Jonathan Todd, gisteren. Dat nieuws werd door de producenten bevestigd.

Volgens de website van de Food and Agriculture Organization van de Verenigde Naties kostte een kilo bananen in Duitsland vorig jaar gemiddeld 0,85 euro per kilogram. In 2003 was dat nog 0,75 euro per kilogram.