Ruimtesonde ingeslagen op komeet
De zogenaamde 'Deep impact'. Foto: belga
PASADENA - Een Amerikaans ruimtetuig is vanmorgen, zoals voorzien, ingeslagen op een komeet. De gebeurtenis was rechtstreeks te volgen op Nasa TV. Het moederschip heeft de botsing van de dochtersonde overleefd en is intact, verzekerde de Nasa op een persbriefing.

Een dochtersonde van Deep Impact - het moederschip dat in januari op Cape Canaveral gelanceerd werd - boorde zich even voor acht uur vanmorgen met een snelheid van 37.000 km per uur in de komeet Tempel 1. Dat gebeurde op 133 miljoen km van de Aarde. Het Amerikaanse ruimtevaartbureau Nasa vergeleek de missie eerder met het raken van een kogel met een andere kogel terwijl een derde kogel in positie moet blijven om de botsing waar te nemen.

De inslag leek groter dan verwacht en er zou materiaal zijn losgekomen dat niet bekend is, was te horen op Nasa TV. Het analyseren van dat materiaal vormt de kern van de missie. Kometen bevatten immers oermateriaal van ons zonnestelsel en kunnen ons meer leren over het ontstaan van ons zonnestelsel, de evolutie ervan en onze toekomst.

Het inferno van losgeslagen materiaal wordt bekeken door het moederschip, de Europese komeetsonde Rosetta (op weg naar een andere komeet), drie ruimtetelescopen (waaronder de Hubble) en telescopen op Aarde. Ook het toestel dat insloeg, had een camera die tot vlak voor de fatale klap foto's maakte.

Volgens Mike O’Hoarn van het wetenschappelijk team heeft Deep Impact de scherpste foto’s ooit van een komeet gemaakt. Hoewel er al gegevens zijn over de omvang en de aard van het losgeslagen materiaal wou hij daarover nog geen uitspraken doen.

Er is nog maar tien procent van de data doorgestuurd. De rest is opgeslagen in de moedersonde die de gegevens in de komende uren zal blijven doorsturen.

,,De laatste 24 uur van het leven van de impactor zouden de meest spectaculaire gegevens uit de geschiedenis van de komeetwetenschap moeten opleveren'', aldus een verklaring van hoofdonderzoeker Michael A'Hearn.

Het precieze effect van de kamikazeduik op de komeet blijft ondertussen vaag. De Nasa stelt gerust dat de Aarde in ieder geval geen gevaar loopt. De missie kost de Nasa 320 miljoen dollar.