BRUSSEL - De voorbije weken en maanden nam de kritiek op hefboomfondsen weer toe, enerzijds omdat ze tegenvallende resultaten voorleggen en anderzijds omdat er gevreesd wordt voor grote ,,ongelukken'' in de sector.



Het gonst regelmatig van de geruchten over fondsen die in moeilijkheden dreigen te komen en die hun geleend kapitaal misschien niet zullen kunnen terugbetalen. Meteen doemen dan schrikbeelden op van wat in het jargon bekend staat als een ,,systemische crisis'': een groot fonds dat failliet gaat, sleurt in zijn val een of meer banken mee, wat leidt tot een domino-effect in de hele financiële sector. Eind 1998 werd zo'n scenario maar op het nippertje vermeden, toen enkele grote banken, op aangeven van de Amerikaanse centrale bank, een reddingsoperatie op het getouw zette voor het hefboomfonds LTCM ( Long-term Capital Management ).

Tiedra en Penseyres zeggen dat je zo'n scenario inderaad niet kan uitsluiten. Een van de problemen is dat we niet precies weten hoe groot de financiële hefboom van hedge funds is, en waarin ze precies belegd zijn. Daardoor valt moeilijk in te schatten wat zo'n crisis op gang kan brengen. Maar, zeggen ze erbij, als er zich een groot ongeluk voordoet, zullen niet alleen de hedge funds klappen krijgen, maar de brede financiële markt.

Zeker is wel dat veel hedge funds de voorbije jaren hebben belegd in zogenaamde ,,synthetische'' effecten zoals CDO's ( Convertible Debt Obligations ). Dat zijn een soort obligaties die door banken worden samengesteld op basis van bestaande schuldinstrumenten. Hedge funds waren typisch kopers van de meest risicovolle delen van de CDO-uitgiftes, die een erg hoge couponrente bieden, maar met een hoog risico op niet-betaling. Enkele recente ,,ongelukken'' op de bedrijfsobligatiemarkt (denk aan de koersduik van de obligaties van General Motors en Ford) hebben die risico's meer in de verf gezet.

Het belangrijkste probleem met die CDO's is dat het om een erg jonge markt gaat die weinig liquide is. Fondsen die in een crisissituatie plots gedwongen worden om hun effecten te verkopen, vinden geen koper, of alleen tegen een veel te lage prijs.

(wdp)