BRUSSEL - Baron Louis de Cartier de Marchienne riskeert vervolging door het Italiaanse gerecht in een onderzoek naar de dood van in totaal 1.300 voormalige arbeiders van de bouwmaterialengroep Eternit. Het overlijden van de Italiaanse arbeiders zou te wijten zijn aan kanker, opgelopen door de vroegere asbestproductie bij het bedrijf. De nu 84-jarige baron de Cartier stond in de jaren '60 aan het hoofd van Eternit.

De Italiaanse procureur Raffaele Guarinello, uit Turijn, zou volgens Het Laatste Nieuws een bundeling hebben gemaakt van 1.300 dossiers van overleden Eternit-arbeiders, afkomstig uit vier Italiaanse vestigingen. Zij zouden door jarenlang contact met asbestmateriaal kanker hebben opgelopen.

Volgens de procureur ligt de verantwoordelijkheid bij de toenmalige bedrijfsleiding, dus bij de Belgische baron Louis de Cartier de Marchienne. Die had moeten (helpen) vermijden dat de werknemers van Eternit gezondheidsrisico's liepen.

Het hoofd van de adellijke familie uit Arendonk heeft altijd beweerd dat hij niet op de hoogte was van het potentieel dodelijke effect van asbestproductie. ,,Als ik dat geweten had, zou ik meteen de productie in onze bedrijven stilgelegd hebben.''

Zijn zoon Jean-Louis de Cartier liet in een reactie aan Het Laatste Nieuws weten verbijsterd te zijn door het nieuws over de vervolging in Italië. ,,Het kan toch niet zijn dat een man die zijn hele leven hard heeft gewerkt om duizenden mensen een inkomen te bezorgen, en die zoveel betekend heeft voor de industrie in ons land, op zijn oude dag nog wordt vervolgd voor iets waar hij niet van op de hoogte was.'' Pas in 1997 zette het bedrijf de productie van asbestcement helemaal stop.

Het Italiaanse asbestproces staat niet alleen. Ook in ons land voeren nabestaanden van Eternit-arbeiders juridische strijd om schadevergoeding te bekomen.

Baron Louis de Cartier kwam door zijn huwelijk met Viviane Emsens, een telg van de stichtende familie van Eternit, mee aan het hoofd van de bouwmaterialengroep te staan. Zelf werden de Cartiers de Marchienne in 1971 hoofdaandeelhouder van de drukkerij Brepols, uit Turnhout. Louis de Cartier was er jarenlang voorzitter van de raad van bestuur. De dagelijkse leiding was in handen van diens zonen Jean-Louis en Emile.

Brepols is het slecht vergaan. Begin 2003 ging het bedrijf failliet. De Eternit-groep - in 1995 omgedoopt tot Etex - daarentegen floreert. De families de Cartier en Emsens zijn er tot op vandaag de hoofdaandeelhouders.

Dit jaar vierde het bedrijf zijn honderdjarig bestaan. Eternit is nu vooral actief als producent van dakbedekkingsmaterialen (leien, golfplaten en betonpannen) en gevelbekleding. Het bedrijf telt in België 700 werknemers. Wereldwijd telt de Etex Group 12.000 werknemers, verspreid over 70 filialen en 34 landen.

Het bedrijf wilde gisteren geen commentaar kwijt op het gerechtelijk nieuws uit Turijn.

(jir)