Carestel dicht bij verkoop Lunch Garden
Lunch Garden was een van de resterende kernactiviteiten van Carestel na het afstoten van vier divisies. Foto: © Photo News
BRUSSEL - De jonge Nederlandse baron Thibaut van Hövell tot Westerflier en Grégoire de Spoelberch, aandeelhouder van Interbrew, bieden samen met enkele andere investeerders op Lunch Garden. De transactie zou pas eind mei afgerond worden maar Carestel besloot ze nu al publiek te maken.





Carestel besloot op eigen initiatief nu al een persbericht uit te sturen nadat het volume in het aandeel al twee dagen na elkaar bijna tien keer hoger lag dan anders, zij het dat de koers nauwelijks bewoog. Carestel werd enige tijd geleden benaderd door een coalitie van investeerders met de 33-jarige baron Thibaut van Hövell tot Westerflier en Grégoire de Spoelberch als drijvende krachten.

Van Hövell groeide op in België, studeerde in Fontainebleau (Insead) en werkte enkele jaren als zakenbankier voor Dresdner Kleinwort Wasserstein. Van Hövell kocht twee jaar geleden al samen met Denis Pirard de broodjesketen Crock'Inn van Lunch Garden nadat GIB de restaurantgroep verkocht aan Carestel. Hij investeerde in het verleden ook in vastgoed en in enkele initiatieven van Maurice De Velder (Think Media).

Van Hövell maakte onder meer zijn voormalige Insead-studiegenoot Grégoire de Spoelberch warm voor het project Lunch Garden. De Spoelberch is één van de jongere leden van de Interbrew-families. Grégoire de Spoelberch is ook niet-uitvoerend bestuurder van Verlinvest dat vorig jaar al de rusthuizen Restel Résidences kocht van Carestel. Verlinvest is niet betrokken bij de aankoop van Lunch Garden. De Interbrew-families hebben jaarlijks miljoenen euro's dividenden te beleggen.

De investeerders hebben het voornemen om ook een deel van het management te laten participeren in Lunch Garden. Van Hövell, die met Pirard bij Crock'Inn een specialist inzake voedingsconcepten in huis heeft, zegt dat het potentieel van Lunch Garden onderbenut wordt.

Lunch Garden is samen met de luchthavencatering (Restair) en de wegrestaurants (Carestel Motorway Services) de resterende kernactiviteit na het afstoten van vier divisies. De verkopen waren nodig om Carestel te behoeden voor een concordaat na enkele desastreuze jaren die volgden op de beursgang. Carestel is ondertussen uit de gevarenzone. De groep heeft nog een netto bankschuld van 28 miljoen euro en een achtergestelde schuld van 10 miljoen euro. Lunch Garden (gekocht voor 26 miljoen euro) zal wellicht een aardige stuiver opbrengen. ,,We waren geen verkoper. Men heeft ons benaderd met een interessante opportuniteit'', zegt Carestel-topman Michel Van Hemele.

De transactie, waarvan de prijs nog niet bekend is, zou eind mei afgerond worden na een onderzoek van de boeken en het arrangeren van financiering door de kopers. Lunch Garden heeft een stabiele cashflow, haalde vorig jaar een omzet van 83,5 miljoen euro en een operationele cashflow van 8 miljoen euro. Een verkooprijs van 4 à 5 keer de operationele cashflow zou Carestel schuldenvrij maken.

Verwacht wordt dat Carestel in de verlieslatende wegrestauratie de lekken dicht, het bedrijf verder stroomlijnt en nog groeimogelijkheden ziet in de luchthavencatering. Daar is een nieuw contract in onderhandeling. In de Deense wegrestauratie heeft het management aangegeven in het kapitaal te willen participeren terwijl in Zweden Luc Van Milders al geruime tijd een koper zoekt voor de restaurants die niet gesloten worden. Carestel praat te slotte nog met een groep over de introductie van een nieuw concept in de grotere wegrestaurants.

Nu het saneringsplan van Carestel grotendeels achter de rug is, slankt Carestel ook zijn hoofdzetel af. Daar vervallen 4 van de 10 functies. Voor Michel Van Hemele betekent de spoedige afronding van het plan, dat hij als voorzitter van de raad van bestuur wellicht niet langer ook de functie van CEO op zich moet nemen.

,,Het is waar dat dit op termijn een logische vraag wordt'', zei Van Hemele. ,,Ik ben bereid het voorzitterschap te blijven uitoefenen, maar alleen al uit oogpunt van controle lijkt het me niet dat dit blijvend gecombineerd moet worden met de functie van CEO.'' Of Van Hemele binnen 6 maanden elders opduikt? ,,Dat is niet aan de orde. Ik ben niet op zoek.''