SINT-NIKLAAS - De familiale schoenenketen Torfs wil het aantal vestigingen tegen 2006 uitbreiden van 40 tot 50. Daarbij wordt de voorkeur gegeven aan winkels in de stadsrand en in shoppingcentra. Een van de vier winkels die er dit jaar bijkomen, ligt in het nieuwe Waasland Shopping Center in Sint-Niklaas, dat vanavond officieel de deuren opent.

SCHOENEN Torfs heeft weer de wind in de zeilen na een moeilijke periode eind de jaren negentig. Het bedrijf verhoogde zijn omzet van 2000 tot 2003 met een derde en ging van 36 naar 40 winkels. Ook vorig jaar, terwijl de hele schoenenmarkt een stagnatie tot lichte daling kende, boekte Torfs nog een groei (exclusief nieuwe winkels) van 6%. ,,Terwijl de regering probeert om buitenlandse ketens naar ons land te halen, tonen wij dat er ook nog groei zit in lokale kmo's'', zegt gedelegeerd bestuurder Wouter Torfs. Samen met zijn zus Barbara (marketing) en nicht Karla Van Orshaegen (aankoop) vertegenwoordigt hij de derde generatie familiale managers in het bedrijf, dat in 1948 ontstond in Lier.

Wouter Torfs schrijft de goede prestaties van de keten toe aan de strategische wending die het bedrijf enkele jaren geleden nam. Toen werd gekozen voor een duidelijk omlijnde marktpositie en een groeistrategie die wordt vastgelegd in driejarenplannen - het huidige loopt tot 2005. Van de 40 Torfs-winkels liggen er vandaag nog 26 in de binnensteden, maar de nieuwe openingen concentreren zich sinds enkele jaren nadrukkelijk in de periferie (10) en in shoppingcentra (4). Nu al leveren die laatste twee groepen zo'n 60% van de omzet, zegt Wouter Torfs. Omdat de winstmarges er hoger zijn dan in de stadscentra, zou ook de rendabiliteit van Torfs de komende jaren verder moeten toenemen. Vorig jaar haalde de groep 455.000 euro nettowinst op een omzet van 28,7 miljoen euro.

De komende jaren mikt Torfs op 4 à 5 nieuwe winkels per jaar. Dit jaar gaat het om Merksem, Sint-Niklaas, een vestiging aan de kust en een in Midden-Limburg. Het totale investeringsbudget voor dit jaar, inclusief renovaties, bedraagt zo'n 2,5 miljoen euro. Voorlopig zijn er geen plannen om buiten Vlaanderen te groeien. ,,Bedrijven als Brantano en E5 Mode hebben daar slechte ervaringen mee gehad'', zegt Torfs, die de voorkeur geeft aan een trage, maar kwalitatieve uitbreiding. ,,Daarom houden we ook alle winkels in eigen beheer. We hebben ook een vlakke organisatie die rechtstreeks contact toelaat met de winkeluitbaters.''

Waar het mogelijk is, wil Torfs zijn nieuwe winkels onder een dak brengen met een partnerbedrijf. De groep heeft zo al drie winkels geopend in samenwerking met de modeketen ModeMakers: beide bedrijven delen de huur- of koopkosten van een pand en investeren samen in de buiteninrichting, maar blijven binnen gescheiden. Het moet wel gaan om partners die onze filosofie en doelgroep delen, luidt het. Torfs richt zich vooral op gezinnen met kinderen uit de middenklasse.

Hoewel de keten zich ruimtelijk dichter bij Brantano gaat vestigen, zegt ze zich inhoudelijk te onderscheiden door de keuze voor grote topmerken, aangevuld met een huismerk (Torfs Collection, goed voor 30 à 40% van de omzet). ,,De tegenstelling tussen de stedelijke fun shopper en de perifere convenience shopper is gedeeltelijk achterhaald'', zegt Torfs.