De Amerikaanse centrale bank verhoogde gisteren, zoals verwacht, haar rente met een kwart punt, de zeventiende keer op rij.

De Federal Reserve Board besliste gisteren, na twee dagen vergaderen, de rente opnieuw met een kwart punt te verhogen tot 5,25 procent. Ze staat nu op het hoogste peil sinds maart 2001.

,,Of en wanneer er nog renteverhogingen komen, hangt af van de vooruitzichten voor zowel het algemene prijzenniveau als van de economische groei'', voegde voorzitter Ben Bernanke daar gisteren aan toe. Hij verklaarde al eerder dat de Fed naar de cijfers zal kijken, en niet meer ,,op automatische piloot'' de rente verhogen.

De Amerikaanse beurs reageerde alvast erg positief op het nieuws. Voor de beslissing was de Dow Jones al geleidelijk gestegen. Net voor het verdict viel, stond de index 0,8 procent hoger. Enkele minuten na het nieuws was de winst al verdubbeld tot 1,6 procent.

De Europese beurzen waren op dat ogenblik al gesloten. Maar anticiperend op de beslissing klommen ze met gemiddeld anderhalf tot twee procent.

De renteverhoging moet de consumptie en de investeringen voldoende aan banden leggen om de inflatie onder controle te houden, maar mag tegelijk de groei niet al te zeer afremmen. De Federal Reserve Board streeft naar een neutraal rentepeil dat de groei niet afremt, maar evenmin stimuleert.

Uit definitieve cijfers bleek gisteren dat de Amerikaanse economie tijdens het eerste kwartaal nog forser gegroeid is dan aanvankelijk werd meegedeeld. Uiteindelijk is het 5,6 procent geworden op jaarbasis. Maar tegelijk bleek gisteren dat het aantal aanvragen voor werkloosheidssteun begint op te lopen.

Economisten raakten er de jongste weken steeds meer van overtuigd dat het rentepeil in de VS precies is wat de economie nodig heeft, maar beleggers en speculanten denken er blijkbaar anders over. Zij begonnen na enkele ongelukkige uitspraken van Bernanke te vrezen dat de voorzitter van de Fed het inflatieprobleem onderschat.

Een renteverhoging of -verlaging doet er traditioneel ongeveer zes maanden over voor ze volop doorwerkt. Het risico bestaat dus altijd dat de centrale banken te lang doorgaan met het verhogen van de rente en dus te sterk op de economische rem staan.