SkyEurope wil het Ryanair van Centraal- en Oost-Europa worden.

Het eerste vliegtuig van SkyEurope is gisteren op de tarmac in Zaventem geland. De Slowaakse lagekostenmaatschappij verbindt Brussel driemaal per week met het Poolse Krakau. ,,Dit is een testcase'', zegt topman Alain Skowronek. ,,Als deze route aanslaat, komen er meer vluchten vanuit Centraal-Europese steden naar Brussel.''

Brussel komt nu pas in het netwerk van SkyEurope, hoewel het een Belg was die de luchtvaartmaatschappij een paar dagen voor de aanslagen van 11 september 2001 uit de grond stampte. Met de oprichting van SkyEurope breidde de Belg Skowronek (34) een vervolg aan zijn luchtvaartcarrière.

Skowronek had al heel wat watertjes doorzwommen in het luchtvaartwereldje. Hij werd in 1994 als toenmalig student aan de Solvay-business school benaderd door ondernemer Georges Gutelman. Ze richtten samen met Victor Hasson EuroBelgian Airlines (EBA) op, de eerste Belgische lagekostenmaatschappij. Twee jaar later werd de maatschappij verkocht aan Richard Branson die ze omvormde tot Virgin Express.

Het trio richtte daarop CityBird op, trok ermee naar de beurs, maar de maatschappij ging in 2001 failliet. Skowronek had intussen het bedrijf al verlaten. Hij was in 2002 benaderd door de eveneens jonge ondernemer Christian Mandl om hem te helpen met de oprichting van een lagekostenmaatschappij in Centraal-Europa. Op 6 september 2001, enkele dagen voor de fatale terreuraanslagen in de VS, zag SkyEurope in het Slowaakse Bratislava het levenslicht. In februari 2002 werd de eerste vlucht gemaakt.

Om de groeiambities waar te maken trok de luchtvaartmaatschappij in september vorig jaar naar de beurs tegen zes euro per aandeel. Gisteren noteerde SkyEurope tegen 5,75 euro per aandeel. SkyEurope telt op dit ogenblik 16 vliegtuigen. Die verbinden 37 steden in 20 verschillende landen. De knooppunten in het netwerk zijn Warschau, Krakau, Praag, Bratislava en Boedapest.

Maar de ambities van Skowronek reiken veel verder. Tussen nu en 2012 neemt SkyEurope 32 nieuwe vliegtuigen in gebruik, deels om de bestaande vloot te vervangen, deels om nieuwe routes aan te vliegen. Voor verdere expansie kijkt Skowronek vooral naar het oosten, naar landen als Roemenië, Bulgarije en Kroatië. Daarmee wil Skowronek in Centraal- en Oost-Europa doen wat Michael O'Leary met Ryanair in West-Europa heeft gedaan. Skowronek heeft wel niet de brutale bek van de Ier en het open hemdje waar een plukje borsthaar uitpuilt. Hij gaat netjes gekleed in maatpak.

Er gaapt ook nog een diepe kloof in de rendabiliteit tussen de twee luchtvaartmaatschappijen. Ryanair maakt al jaren winst, terwijl SkyEurope in het afgelopen boekjaar, dat liep tot oktober 2005, nog een nettoverlies optekende van 28 miljoen euro. Wanneer de luchtvaartmaatschappij uit de rode cijfers geraakt, kon Skowronek niet zeggen. Analisten rekenen niet op winst voor 2007.

(cv)