Al-Sadr verwerpt ultimatum
NAJAF - De radicale sjiitische leider Muqtada al-Sadr weigert zijn strijders opdracht te geven om uit de Imam Ali-moskee in Najaf te vertrekken en de wapens neer te leggen, zoals de Iraakse interim-regering eist. Amerikaanse en Iraakse soldaten hebben daarop een grootscheeps offensief ontketend in Najaf.
De Iraakse minister van Staat Kassem Daoed had Al-Sadr eerder op de dag voor een ultimatum gesteld. Die zou persoonlijk zijn milities in alle Iraakse steden moeten ontbinden en hun terugtrekking uit de heilige sjiitische stad Najaf moeten bekendmaken. Daarnaast zou hij ook moeten beloven in de toekomst af te zien van geweld. Als aan deze voorwaarden geen gevolg werd gegeven, zou het Iraakse leger de milities van al-Sadr met militair geweld uit Najaf verdrijven.

Slechts enkele uren later verwierp al-Sadr het ultimatum. Een woordvoerder van de radicale leider in Najaf zou een boodschap in die zin hebben ontvangen van al-Sadr. De gevechten in de heilige stad bleven vandaag dan ook onverminderd voortduren.

Mausoleum

Sinds 5 augustus houden de strijders van al-Sadr zich op in het mausoleum van Ali. De omgeving rond de moskee is volledig verwoest. Een journalist van DPA zag hoe leden van het zogenaamde leger van Mehdi, de militie van al-Sadr, stelling namen op de daken rond de moskee. Aan het einde van de middag was nog steeds hevig artillerievuur te horen in de stad en Amerikaanse soldaten stelden hun voertuigen op op slechts 200 meter afstand van de moskee van Ali.

Een woordvoerder van al-Sadr liet weten aan de Arabische nieuwszender al-Jazeera dat de belangen van de VS overal ter wereld gevaar lopen als het mausoleum van imam Ali wordt geraakt. ,,Als het mausoleum geraakt wordt, is dat een schande voor de moslims'', stelde sjeik Aws al-Chafagi. ,,De wereldwijde belangen van Amerika en alle landen die met de Amerikanen meewerken (bij het offensief in Najaf) lopen dan gevaar'', aldus nog Chafagi. Hij verklaarde daarbij dat inwoners van Zuid-Irak al verschillende oliepijpleidingen hadden opgeblazen en dat ze alle aardolieputten in Zuid-Irak in brand zouden steken.

De Iraakse regering herhaalde echter dat de Amerikaanse soldaten de moskee niet zullen binnendringen om de honderden militieleden, vrouwen en kinderen naar buiten te drijven. Ook de Amerikaanse troepen stelden al diverse keren dat ze het heiligdom niet zullen betreden.

Interimpremier Iyad Allawi riep de milities anderzijds nog een "laatste keer" op om de wapens neer te leggen.

Over het aantal slachtoffers die donderdag bij de gevechten vielen, is weinig bekend. Acht Iraakse agenten kwamen om bij een mortieraanval op de prefectuur van Najaf. Volgens ziekenhuisbronnen vielen daarbij ook een dertigtal gewonden. Het Amerikaanse leger maakte ook bekend dat woensdagavond een Amerikaanse soldaat omkwam in de buurt van Najaf. Ook in Sadr City in Bagdad kwam woensdag een VS-soldaat om het leven.

Een Turkse televisiezender toonde donderdag ook beelden van een Turkse gijzelaar in Irak. Zijn gijzelnemers dreigen hem te doden als de Turkse bedrijven die het Amerikaanse leger bevoorraden, het land niet binnen de 72 komende uren verlaten. Een Iraanse diplomaat en een journalist die eerder werden ontvoerd in Irak, zijn volgens de Iraanse autoriteiten dan weer vrijgelaten.

Twee poolse soldaten omgekomen

Bij de stad Hillah zijn vandaag twee Poolse soldaten omgekomen en vijf gewond geraakt toen zij tijdens een routinepatrouille in een hinderlaag reden. Het voertuig van de Polen werd onder vuur genomen en crashte, aldus de Poolse staatsradio.