De Duitse mediagroep Bertelsmann bereidt de verkoop van haar muziekactiviteiten voor.

DAT meldt de Britse zakenkrant Financial Times . Met de opbrengst van de verkoop zou Bertelsmann het belang van 25 procent van Groupe Bruxelles Lambert in het bedrijf willen overnemen. GBL, de investeringsgroep van de Belgische zakenman Albert Frère, overweegt om zijn belang naar de beurs te brengen. Frère, de enige externe aandeelhouder van de groep, heeft het recht zijn aandelen in Bertelsmann vanaf mei te verkopen, maar dat is iets wat het Duitse concern liever niet ziet gebeuren.

De muziekactiviteiten van Bertelsmann steunen op twee poten. Er is BMG Music Publishing, dat de rechten op meer dan een miljoen liedjes beheert, en er is het belang van 50 procent in SonyBMG, een van the big four , de vier grootste muziekconcerns ter wereld.

SonyBMG is de moedermaatschappij van meer dan twintig platenfirma's, waaronder Epic, RCA en Arista. In de artiestenportefeuille zitten onder andere Bruce Springsteen, Christina Aguilera, Pearl Jam en Tori Amos. Het bedrijf is kleiner dan Vivendi Universal Music, maar groter dan EMI en Time Warner.

SonyBMG en BMG Music Publishing samen draaiden vorig jaar een omzet van zo'n 2,1 miljard euro (-16,5 procent). Daarop werd een bedrijfswinst van 177 miljoen euro gemaakt (+9,3 procent). Over de waarde van de twee bedrijven lopen de schattingen uiteen van twee tot drie miljard euro. Dat zou niet volstaan om het belang van GBL over te nemen. Volgens analisten zou dat zowat vier tot vijf miljard euro waard zijn.

Een van de kopers van het deel in SonyBMG zou wel eens Sony, de andere aandeelhouder, kunnen zijn. In geval dat een partij haar aandelen verkoopt, heeft de andere immers een voorkooprecht. ,,Als Sony het deel koopt, is dat goed voor het bedrijf, want het zal de winst ten goede komen", zegt Masahiko Ishino, analist van Mitsubishi Securities.

,,Elk bedrijf bekijkt zijn portfolio en mogelijk worden sommige stukken verkocht", zei Bertelsmann-ceo Gunter Tielen vorige week nog op een persconferentie in Berlijn. Op een mogelijke verkoop om het stuk van GBL over te nemen, ging de topman niet in. Hij verklaarde wel dat het bedrijf zich ,,systematisch" voorbereidt op een beursgang. Tielen zei ook dat Bertelsmann zou wachten tot na de algemene aandeelhoudersvergadering van Groupe Bruxelles Lambert, in mei, om te reageren op een mogelijke beursgang.

In een interview met Reuters leek het dan weer alsof er geen vuiltje aan de lucht was: ,,Momenteel is het nog een uitstekende joint venture, omdat we gezamenlijke doelstellingen hebben", aldus Tielen. ,,Ons doel is de nummer één van de markt te worden. We zijn erg tevreden met ons partnership."

Het 171 jaar oude en uiterst traditiegetrouwe Bertelsmann vermijdt liever dat het stuk van 25 procent naar de beurs gaat om zelf de controle te kunnen behouden. Het bedrijf werd in 1835 opgericht door Carl Bertelsmann, die in het Duitse Gütersloh een kleine drukkerij begon. In 1881 trouwde Johannes Mohn met Frederieke Bertelsmann en kwam hij aan het hoofd van het bedrijf te staan. Ook nu nog heeft de familie Mohn, op het deel van GBL na, de touwtjes volledig in handen.

Dat Albert Frère net aandeelhouder werd van Bertelsmann is het resultaat van een aandelenruil uit juli 2001. GBL kreeg toen een vierde van Bertelsmann in handen, in ruil voor dertig procent van de mediagroep RTL.