INTERVIEW. Bob Lutz (General Motors) over Cadillac in Europa
Foto: © Bloomberg News
AMSTERDAM - Cadillac wil Europa veroveren. Het chique Amerikaanse automerk bindt de strijd aan met BMW en Mercedes.

DE Amerikaanse auto-tsaar Bob Lutz is bij General Motors, de grootste autofabrikant ter wereld, verantwoordelijk voor alle nieuwe modellen van merken als Cadillac, Saab, Pontiac, Opel en Chevrolet. Lutz werd zaterdag 73 jaar, vliegt nog geregeld een rondje met zijn eigen straaljager en tekende vorige maand voor onbepaalde tijd bij als vice-voorzitter en baas Noord-Amerika van General Motors (GM).

Sinds anderhalf jaar mag het Nederlandse bedrijf Kroymans (ook de lokale importeur van onder andere Saab, Jaguar en Hummer en de distributeur van Ferrari) in heel Europa aan de slag met het chique GM-merk Cadillac en met de GM-merken Chevrolet en Corvette.

Door een serie nieuwe, hoekig vormgegeven modellen en het succes van de enorme luxe-terreinwagen Escalade bij zwarte Amerikaanse hiphop- en sportsterren, is het merk in de VS aan een renaissance bezig: van 178.000 stuks in 1999 tot 235.000 stuks afgelopen jaar.

Voor Europa zijn de doelstellingen nog bescheiden. ,,We zijn tevreden als we komend jaar 5.000 stuks halen'', zegt Lutz, ,,maar waarom zouden we op termijn niet 50.000 tot 60.000 Cadillacs kunnen verkopen in Europa?''

- Waarom zou een BMW- of Mercedesrijder een Cadillac kopen?

,,Je hebt mensen die de kudde volgen. Ze kopen een Mercedes of een Audi, net als al hun vrienden. En je hebt mensen die vooroplopen. Die wat nieuws willen. Maar ze willen niet voor gek staan.

Ze willen dezelfde superieure kwaliteit en betrouwbaarheid, en in alle testen staat Cadillac samen met Lexus bovenaan, ver voor de Duitse merken. Ze willen wat nieuws, maar vergelijkbaar wat betreft rijeigenschappen en veiligheid. En dat heeft Cadillac. Plus een stijl en design die echt afwijken van de formula of sameness van de Europese luxemerken. Bovendien kunnen wij door de zwakke dollar een goede prijs vragen.''

- De Cadillacs voor Europa zijn vrijwel gelijk aan de Amerikaanse. Hoe verschillend zijn Amerikaanse en Europese ontwerpen nog?

,,In de jaren vijftig was het verschil enorm. In de luxueuze Duitse auto's als BMW zat toen nog weinig luxe: geen elektrische ramen, geen airconditioning. Ze waren relatief klein en kaal. Alle techniek zat in de motor, de remmen en het chassis. In de Verenigde Staten was het precies omgekeerd. De nadruk lag op de enorme omvang, het rijke, overdadige interieur met glanzend chroom, met staartvinnen.

En alles was elektrisch. Cadillac had in de jaren vijftig al een regensensor voor zijn cabrio's, zodat, als je de auto geparkeerd had, de kap zich automatisch sloot als het begon te regenen. Maar die grote verschillen zijn helemaal verdwenen. De Europese luxeauto's zijn groter en zwaarder geworden, de Amerikaanse kleiner. Een Cadillac STS heeft de maat van een BMW 5-serie of een Mercedes E-klasse. En ze zijn allemaal ontwikkeld op de Nürburgring, dus zijn we tot dezelfde oplossingen gekomen.''

- Waarom zou het Cadillac wel lukken in Europa, terwijl Lexus nog lang geen bedreiging is voor de Duitse topmerken?

,,Omdat Lexus niet afwijkend genoeg is.

Als je een Mercedes C-klasse, een Audi A6 en een BMW 5-serie in de mixer gooit, krijg je een Lexus ES 400. Het is wel een goede auto, maar het heeft geen eigenständige Ästhetik , zoals de Duitsers dat noemen.''

Wat is nu het imago van Cadillac? Het was een auto voor succesvolle, blanke zakenmannen met grijs haar. Het is nu ook ,,bling''. ,,De Escalade is in de VS populair bij de Afro-Amerikaanse hiphop- en sportsterren. Maar die artistieke en sportieve cultuur sijpelt door naar de rest van het land. En als Cadillac in Europa iets van die counter culture meekrijgt, als het merk aanslaat bij de wat agressievere rijkere, bij de showbizz en de sportsterren, zouden we daar prima mee kunnen leven. We jagen niet op de topmannen van grote chemieconcerns. Ze mogen er natuurlijk eentje kopen, maar we verwachten dat dergelijke mannen voor de rest van hun leven in een S-klasse met chauffeur blijven zitten. We willen best een beetje de bad boy van de luxewagens worden.

Dat is wat BMW was, tot ze het afgelopen decennium respectabel werden. BMW was in de jaren zeventig en tachtig de auto voor de jonge professional die niet op de topman wilde lijken. Cadillac zou dat nu kunnen worden in Europa.''

Als Cadillac in de VS te groot wordt, komt dan de exclusiviteit onder druk te staan?

,,Niet als we blijven doen wat we doen. Dus geen BMW 1-serie of Mercedes A-klasse. Met andere woorden: verlaag je niet te laag. We gaan in de VS bijvoorbeeld niet onder de grens van 30.000 dollar. We willen geen Cadillacs met goedkoop plastic.''

Waarom verkoopt u Cadillac met Kroymans en niet zelf?

,,We kunnen nu een nieuwe start maken. We kunnen Cadillac namelijk moeilijk via onze eigen Opel-dealers verkopen. Voor een premium-merk heb je een premium-distributiekanaal nodig. Met andere, beter geklede en beleefdere verkopers. Zonder een rij met vier Opel Astra - en drie Corsa -bezitters voor je in de rij bij de werkplaats.''

Maar hoe houdt u in Europa controle over uw eigen merk?

,,We willen dat Kroymans heel veel gaat verdienen. Ze zullen er de komende jaren veel eigen geld in steken ( 200 miljoen euro, red. ). Ze moeten daar een mooi rendement op maken. En we gaan pas nadere afspraken maken over de verdeling van de Europese winsten als het groot wordt, als we het volwassen stadium bereiken. Wat betreft de marketing is het een echte samenwerking. Wij leren ook van Kroymans. Zo zouden we de nieuwe Europese showrooms best naar de Verenigde Staten willen halen.''

©NRC Handelsblad