BRUSSEL (reuters, eigen berichtgeving) - De economie van de eurozone zal dit jaar met 1,6 procent expanderen. Dat is minder dan op basis van de groei tijdens het eerste kwartaal kon worden verwacht. Voor 2005 stevent de zone af op een groei van 2 procent. De landen die de euro als gemeenschappelijke munt hebben, zeggen de hoofdeconomen van 4.000 Europese banken, moeten het vooral van de export hebben. Van de binnenlandse vraag gaan weinig stimulansen uit.

,,De groei in de eurozone blijft zwak en het herstel verloopt traag,'' stellen de hoofdeconomen vast. Tijdens het eerste kwartaal werd een groei opgetekend van 0,6 procent tegenover het kwartaal voordien, de sterkste prestatie in drie jaar. Maar sindsdien zijn de olieprijzen gestegen en wordt de euro weer duurder.

De Europese Bankenfederatie, die 4.000 instellingen groepeert, verwacht voor dit jaar een gemiddelde olieprijs van 32 dollar per vat. Volgend jaar zou de prijs naar 28 dollar kunnen zakken. Gisteren werd nog meer dan 40 dollar betaald.

De economen zien de koers van de euro stabiliseren rond 1,2 dollar, maar vrijdag werd met 1,229 dollar weer het hoogste peil in meer dan twee maanden gehaald. Volgens analisten is de Amerikaanse economie kwetsbaarder voor een hoge olieprijs, omdat zowel de bedrijven als de particulieren er minder zuinig omspringen met energie.

Bovendien weegt de petrochemische nijverheid in het totale Europese olieverbruik dubbel zo zwaar als in de VS, en laat dat nu net een van de sectoren zijn die fors bezuinigd hebben op hun oliefactuur.

Als de Amerikaanse groei vertraagt, zal de Federal Reserve allicht langer wachten met het optrekken van de rente, en dat maakt de dollar minder aantrekkelijk als belegging. Volgens de hoofdeconomen is zowel in Europa als in de VS de kans op een renteverhoging de jongste weken aanzienlijk gedaald.

Bovendien wordt olie zowat overal ter wereld afgerekend in dollar. Hoe hoger de olieprijs, hoe meer dollars naar de olie-exporterende landen vloeien om kort daarna op de internationale kapitaalmarkt te belanden. Als zij belegd worden in Amerikaanse aandelen of obligaties, is er niets aan de hand.

Worden zij echter omgezet in euro of in andere munten, dan stijgt het aanbod van dollars en zakt de koers. En dat is precies wat nu lijkt te gebeuren. Beleggers vrezen dat de Amerikaanse groei zal vertragen en kiezen daarom voor de euro. Van de eurozone wordt weinig verwacht, en dus speelt de schrik voor een vertraging er ook minder.

Overigens is de groeivertraging in Europa al bezig, zegt de Federatie van Europese Banken. Het vertrouwen van de Duitse, Italiaanse, Franse en ook Belgische ondernemers verzwakte in mei, en de Europese consumenten waren afgelopen maand pessimistischer. In april, zo bleek gisteren uit cijfers van het Europees Statistisch Bureau, is de werkloosheidsgraad in de eurozone stabiel gebleven op 9 procent. Eerder was voor maart van 8,8 procent gesproken, maar gisteren werd dat percentage opwaarts herzien tot 9 procent. De dienstensector lijkt wat te hernemen, maar voor de verwerkende industrie, zo blijkt uit de index van de aankoopmanagers die maandelijks berekend wordt door het persbureau Reuters, is het al de 36ste maand op rij dat banen verloren gingen. In de uitgebreide Europese Unie loopt het aantal werklozen op tot 19,2 miljoen, wat een werkloosheidspercentage oplevert van 9,1 procent. Met als extremen Luxemburg, waar 4,2 procent van de bevolking werkloos was in april, en Polen, waar 18,9 procent van de actieve bevolking zonder baan zit.

De grootste twee economieën van de eurozone - Duitsland en Frankrijk - kampen met werkloosheidspercentages van respectievelijk 9,8 en 9,4 procent. In de Verenigde Staten en Japan was in april respectievelijk 5,6 en 4,7 procent van de bevolking op zoek naar werk.

(lc)