Privémultinational  Lhoist stoot pijler af
BRUSSEL - De kalkgroep Lhoist, een van de belangrijkste Belgische privémultinationals, zoekt een koper voor zijn dochter LWB Refractories, vernam de redactie. LWB behoort in zijn markt tot de grootste Europese spelers voor de staalindustrie en telt 1.000 medewerkers. Met een omzet van 320 miljoen euro is het een van de pijlers van het Lhoist-imperium.

LHOIST is wereldmarktleider voor kalk en bitterspaat (dolomietsteen) en heeft fabrieken, ontginnings- en verwerkingsplaatsen in Noord-Amerika en West-Europa. De Waalse groep staat bekend om haar ongeëvenaarde discretie - Lhoist communiceert nooit - en is een van de grootste Belgische privémultinationals. In dat rijtje passen ook de bouwmaterialengroep van de familie Emsens (Etex Group en Aliaxis) en de zandwinningsgroep Sibelco.

Over de precieze omvang van Lhoist, voorgezeten door Jean-Pierre Berghmans, is weinig of niets bekend. Het kalkimperium gaat terug tot 1889 toen Hyppolyte Dumont een steengroeve stichtte in de omgeving van Luik. Het was echter zijn schoonzoon Léon Lhoist, een combinatie van self-made man en kapitalist pur sang, die Lhoist op de kaart zette. De internationale expansie begon in 1981 met de overname van de Amerikaanse groep Chemical Lime uit Texas.

De bedrijfsvideo op de website die het concern moet voorstellen, toont beelden van de kalkindustrie (steengroeven, kalkovens, toepassingen) die uitsluitend met muzikale tonen ,,becommentarieerd'' worden. In 2001 heette het nog dat de groep 42 vestigingen telde en 7.000 werknemers, maar Lhoist heeft bewust nooit zijn echte omvang laten zien. Bij insiders leefde destijds het grapje dat net voor de boekhoudkundige eindejaarsconsolidatie sommige activiteiten uit de boekhoudkring verdwenen om in januari weer op te duiken.

Volgens goedgeplaatste bronnen is Lhoist momenteel betrokken in de verkoop van een van zijn pijlers: de refractie-divisie LWB Refractories. Refractieproducten worden vooral gebruikt in de staalindustrie om hun vuurvaste karakter, alsook in het raffinageproces. LWB Refractories is een van de belangrijkste leveranciers in Europa voor de staal- en cementindustrie.

LWB Refractories (Lhoist Wülfrath en Baker) is het product van een fusie van de refractie-activiteiten van Lhoist, het Duitse Wülfrath Refractories en de Amerikaanse Baker Group. De recentste overname dateert van 2001 toen Baker bij de groep kwam wat aanleiding gaf tot de formele creatie van LWB.

LWB staat voor een omzet van 320 miljoen euro en telt 1.000 medewerkers. De divisie is met een operationele bedrijfscashflow van circa 70 miljoen euro bijzonder rendabel. Lhoist heeft recentelijk besloten de zeer cyclische activiteit te verkopen omdat die niet meer past bij de eigenlijke kernactiviteiten van de groep.

Het Waalse concern, dat onder meer Jean Peterbroek (beurshuis Petercam) als onafhankelijk bestuurder in zijn raad van bestuur heeft, heeft de zakenbankdivisie van UBS, de grootste Zwitserse bank, gemandateerd om LWB te verkopen. Zowel financiële als industriële spelers zouden geïnteresseerd zijn in LWB. De belangrijkste concurrent en grootste speler in die markt is Vesuvius, onderdeel van de Cookson Groep. Jean-Pierre Berghmans, gedelegeerd bestuurder van Lhoist, was gisteren niet bereikbaar voor commentaar in verband met een familiefeest.

De verkoop van LWB past in een trend waarbij grotere bedrijven zich concentreren op hun kernactiviteiten en hele divisies verkopen aan financiële spelers of industriële partijen. Momenteel is Bekaert bezig met de verkoop van zijn omheiningsdivisie terwijl Agfa-Gevaert al geruime tijd een koper zoekt voor zijn consumer imaging-entiteit.

www.lhoist.com