BRUSSEL De Franse elektriciteitsreus Electricité de France en het Italiaanse staatsstroombedrijf Enel leggen momenteel de laatste hand aan een verregaande samenwerking in Frankrijk. Dat zal de zenuwachtigheid bij Electrabel, de huidige nummer 2 in Frankrijk, ongetwijfeld doen toenemen. ,,We bekijken het met argusogen'', verklaart de woordvoerder van Electrabel, Simon Van Wijmeersch. Het Franse moederbedrijf Suez liet volgens de zakenkrant Les Echos al verstaan dat het een vergelijkbare overeenkomst wil met EdF.

GROTE Europese elektriciteitsgroepen hebben nog zes maanden om zich voor te bereiden op de opening van de Franse elektriciteitsmarkt voor alle bedrijven op 1 juli. Dan kunnen 3,5 miljoen klanten - onder wie circa 35.000 gemeenten - zelf hun stroomleverancier kiezen. De interesse om klanten te winnen is groot want de Franse stroommarkt is de grootste van heel Europa.

Tot voor kort monopoliseerde het staatsbedrijf EdF de hele elektriciteitsmarkt, van de productie tot de verkoop. Met de door Europa opgelegde liberalisering van de stroom- en gasmarkt komt daar nu stilaan verandering in.

Electrabel was met de samenwerkingsakkoorden en gedeeltelijke overname van twee regionale waterkrachtbedrijven - Shem in Zuid-Frankrijk en CNR in de Rhone-vallei - de eerste die echt kon doordringen op de Franse elektriciteitsmarkt. Met een vermogen van ruim 3.700 megawatt is het momenteel de op een na grootste stroomproducent bij onze zuiderburen. De productie van de twee overgenomen bedrijven samen vertegenwoordigt slechts drie procent van de totale stroomconsumptie van de Fransen. Electrabel verkoopt die stroom, maar ook aardgas, in Frankrijk via zijn filiaal Energie du Rhône.

De positie die Electrabel het voorbije jaar heeft opgebouwd is nu aan het wankelen.

De grootste aanval op de nummer twee wordt ingezet door het Italiaanse Enel. Het krijgt daarbij de hulp van het Franse EdF. Zij leggen volgens Franse zakenkranten momenteel de laatste hand aan een verregaand samenwerkingsakkoord. Daarin is volgens Les Echos sprake van het ter beschikking stellen van de stroomproductie van drie of vier kerncentrales met een totaal vermogen van 4.000 megawatt aan Enel. De helft van de productie zou verkocht worden via een gezamenlijke dochter terwijl Enel de andere helft zelf zal verkopen.

Een tweede bedrijf dat Electrabel in de gaten moet houden, is Gaz de France. Het staatsgasbedrijf heeft interesse om samen met de Spaanse elektriciteitsgroep Endesa de Société Nationale d' Electricité de Thermique (Snet) over te nemen. Snet exploiteert vier steenkoolcentrales, goed voor een vermogen van 2.500 megawatt. Daarmee is het binnen de Fanse grenzen de nummer drie na Edf en CNR.

Ook het Italiaanse Enel is kandidaat, maar deze week liet de gedelegeerd bestuurder van de Snet weten dat de tandem Endesa-Gaz De France de beste papieren heeft.

De belangstelling van Gaz de France voor een Franse elektriciteitsproducent illustreert dat de aardgasmaatschappij de lat hoog heeft gelegd.

Het Franse aardgasbedrijf kondigde begin december vorig jaar aan dat het op overnamejacht is. Toen luidde het dat het aardgasbedrijf 15 procent van de Europese gasmarkt in handen wil krijgen. Over elektriciteit werd met geen woord gerept. Anderhalve maand later is dat wel het geval. Hoever de ambities van Gaz de France reiken, is nog onduidelijk. Maar het gasbedrijf beschikt over enkele grote troeven zoals de naambekendheid en een al uitgebouwd commercieel netwerk.