BRUSSEL Vendex KBB, het Nederlandse concern dat grote delen van de Belgische winkelstraten controleert, staat zelf in de etalage. Het bedrijf maakte gisteravond bekend dat er met kandidaat-kopers wordt gesproken over een ,,mogelijk openbaar bod''.

HOEWEL Vendex erbij zegt dat de gesprekken nog maanden zullen duren en dat het lang niet zeker is dat er echt een bod komt, is er wel al een ,,voorlopig geïndiceerde, niet-bindende waardering'' op het aandeel geplakt, ,,rond 14 euro per aandeel''. Dat is 22,7% hoger dan de slotkoers van gisteravond.

De mededeling komt als een verrassing omdat Vendex suggesties over een volledige verkoop had afgewezen. Een groep aandeelhouders, onder leiding van het Amerikaanse investeringsfonds K Capital en met de hulp van het Brusselse beurshuis Petercam, stuurt al sinds vorige zomer aan op het creëren van meer aandeelhouderswaarde (lees: een hogere beurskoers) door te snoeien in de zware structuur van het concern.

Vendex KBB overkoepelt niet minder dan 15 winkelformules, ondergebracht in zes divisies, die vaak weinig met elkaar gemeen hebben. De 'opstandige' aandeelhouders hadden de verkoop van het geheel als een van de opties naar voren geschoven. ,,We hebben de voorbije maanden verschillende private equity-huizen bezocht en hen gewezen op de opportuniteit. Blijkbaar met resultaat'', zegt de Vlaamse zakenbankier Peter Maenhout van Petercam. Hij beklemtoont dat de strategie van het Vendex-management nooit in twijfel werd getrokken, maar ,,de onderwaardering van het aandeel bestaat al jaren, dat krijg je zomaar niet weg. We denken dat de volledige verkoop (met een premie tegenover de huidige beurskoers) een manier is om snel waarde te creëren''.

De uitkoop tegen 14 euro per aandeel zou 1,25 miljard euro kosten; daarbij moeten dan nog ongeveer evenveel schulden geteld worden. Het is niet bekend met wie Vendex KBB onderhandelt, maar veel potentiële kopers zijn er niet. Het gaat wellicht om Angelsaksische fondsen die kapitaalkrachtig zijn en retail-ervaring hebben.

Als het tot een verkoop komt, is de vraag hoe de overnemer de ,,verborgen waarde'' uit het bedrijf zal halen. Dat kan gebeuren door sommige winkelformules af te stoten of af te slanken, en door andere te fusioneren of uit te breiden. Ook het vastgoed zou in een aparte constructie kunnen worden gevaloriseerd.

Mogelijk zijn er dus ook wijzigingen op til bij de vijf winkelformules die in ons land actief zijn: de doe-het-zelf-keten Brico (100 winkels, waarvan 55 in franchise), de warenhuisketen Hema (ruim 30 winkels), de modeketens M&S (70) en Claudia Sträter (8) en de lingerieketen Hunkemöller (ruim 60 vestigingen). Wereldwijd telt het concern bijna 1.700 winkels in zeven landen. De 44.000 werknemers halen een jaaromzet van zowat 4,4 miljard euro.

De groep deelde gisteren ook mee dat de omzet in het voorbije kwartaal (tot eind januari) zwak was, mede door de ,,eerste daling sinds jaren'' in de doe-het-zelf-formules (Brico, Praxis, Formido). Toch zouden Hema en doe-het-zelf hun winst licht zien toenemen. De reorganisatie van de Nederlandse probleemdochter V&D, die geleid wordt door de West-Vlaamse crisismanager Dirk Goeminne, zou rond de 80 miljoen euro kosten. Vendex publiceert op 18 februari gedetailleerde omzetcijfers en op 6 april volledige jaarcijfers.