SPRAAKMAKERS. Giancarlo Di Risio, de man die Versace van de ondergang redde
Giancarlo Di Risio en Donatella Versace: ,,We denken aan een eventuele beursgang, misschien al in 2008.''
Op nauwelijks twee jaar tijd heeft topmanager Giancarlo Di Risio het Italiaanse luxehuis Versace uit de neerwaartse spiraal gehaald. Het bedrijf zal dit jaar weer winst maken, en laat dat ook zien. Zelfs in Brussel krijgt de Versace boetiek een facelift. ,,Een nieuw tijdperk is aangebroken.''

NIET alleen bij de fans van Versace staat 15 juli 1997 in het geheugen gegrift. De dag waarop ene Andrew Cunanan om een nog onduidelijke reden Gianni Versace doodschoot op de trappen van diens strandvilla in Miami Beach, is de hele Versace-clan al die jaren blijven achtervolgen. Terwijl 1997 een topjaar was voor het bedrijf Versace, luidde de dood van de ontwerper een zeer moeilijke periode in. De verkoop stagneerde en daalde uiteindelijk, en met het imago van Versace (en van Gianni's zus Donatella, die het creatieve roer in handen nam maar met een cocaïneverslaving worstelde, red.) ging het van kwaad naar erger. Midden 2004 keek het bedrijf aan tegen een schuldenlast van 120 miljoen euro. Een probleem dat twee inderhaast gezochte topmanagers, de zekere Fabio Massimo Cacciatori en Daniele Ballestrazzi, niet wisten op te lossen. Tot Giancarlo Di Risio in september 2004 door de grote poort werd binnengehaald. De manager, een clevere vijftiger die qua looks geen uitstaans heeft met de Versace-glamour maar wel al jaren vertrouwd was met de Italiaanse modewereld, stelde een businessplan op, met vooruitzicht op winst vanaf 2007. De goden waren hem blijkbaar gunstig gezind, want een jaar vroeger dan verwacht, wijzen de cijfers op winst (zie kader).

Hoe heeft u Versace uit de neerwaartse spiraal gehaald?

Toen ik hier twee jaar geleden aankwam, leek het een mission impossible . Een doorgedreven herstructurering, in zowel de kleine als de grote zaken, heeft geleid naar wat het bedrijf vandaag is: gezond en zelfs winstgevend. Ik heb de familie een businessplan voorgelegd vanuit het gegeven 'we maken van een familiebedrijf een bedrijf dat gerund wordt door managers'. En zij hebben dat aanvaard.



Wat was er bij Versace eigenlijk fout gegaan?

De dood van Gianni Versace is heel fundamenteel in het verhaal. De hele familie was in shock. En die shock duurde langer dan verwacht. Bovendien was de hele familie nauw betrokken bij het bedrijf. Donatella werkte al mee in de creatie, en Santo (de broer van Gianni, red.) runde het huis, hij was Gianni's zakelijke rechterhand. Plots moesten ze het doen zonder Gianni, de spilfiguur.

Heeft Santo Versace aan uw mouw getrokken om zijn bedrijf uit het slop te halen?

Neen, eigenlijk zijn het de raadgevers van Allegra Beck Versace, de dochter van Donatella, die me gevraagd hebben. Zoals u weet heeft Allegra op haar achttiende verjaardag (ze is nu twintig, red.) 50 procent van het bedrijf in handen gekregen. Zij heeft in principe beslist om af te stappen van het gegeven 'familiebedrijf'.

Een meisje van twintig?

Jawel. Dat meisje mag dan jong zijn, en zelfs nog studeren (business administration aan de Brown University, in Rhode Island in de VS, red.) , ze is zeer gedetermineerd en duidelijk in haar keuzes. Die visie heeft ze meegekregen van haar oom, Gianni. Als ik eerlijk ben, moet ik zeggen dat ik veel van haar verwacht.

U heeft de voorbije twee jaar shops gesloten, licenties afgestoten, en bepaalde eigendommen verkocht om het huis weer gezond te maken.

We hebben geen winkels gesloten, maar hebben wel beslist om er een heleboel op te frissen, onder meer die van Brussel. Veel van onze boetieks waren in vijftien à twintig jaar nauwelijks van look veranderd, en dat kan niet meer in de hedendaagse wereld. We hebben in totaal zeven licenties van de hand gedaan, onder meer de lingerielijn en de kinderlijn. We moeten opnieuw focussen op de eerste lijn.

Het was ook uw beslissing om meer te gaan focussen op de accessoires, net die dingen die vandaag het meeste geld genereren.

Inderdaad. Toen ik in het bedrijf aankwam, waren de accessoires goed voor nauwelijks 4 procent van de omzet. We zitten vandaag al aan 32 procent. En het mag zelfs nog wat meer zijn. Ik vond het eigenlijk gek dat er bij Versace in het verleden nooit meer accessoires werden gemaakt, want de tassen en schoenen die we wel hadden, waren nooit banaal. Dat heel sterke Versace DNA was er aanwezig.



Vergeet u niet waar Versace mee groot geworden is: met de perfect geknipte jas van wijlen Gianni?

Dat zijn we natuurlijk niet vergeten, maar de business is anders dan twintig jaar geleden. Tailoring is inderdaad belangrijk, maar een luxehuis als het onze vertelt zijn verhaal vandaag beter met accessoires.



Was het ook uw beslissing om Atelier, de haute couture-lijn van Versace, niet meer te showen in het Ritz in Parijs? Allicht een te dure aangelegenheid?

Het was zeker mijn beslissing om de Atelier-shows stop te zetten, maar niet om de reden die u aangeeft. De Atelier-collectie is zeer exclusief, en dat willen we zo houden. Nu nodigen we de klanten uit op een heel exclusieve presentatie die we doen in Milaan. Press not allowed (lacht). Het werkt: de lijn loopt beter dan ooit.

(denkt na) Wij willen een intense band met de klant opbouwen. Die klant heeft geen zin om dagelijks om de oren geslagen te worden met pagina's advertenties of grootse shows. Die stelt een zekere privacy op prijs.

Hoe ziet u Versace verder evolueren? Wat is uw strategie?

We willen groeien. We denken aan een eventuele beursgang, misschien al in 2008. Inhoudelijk trekken we absoluut de kaart van de luxe. Versace moet weer het number one luxelabel van Italië worden. Weet u, het woord luxe is de afgelopen jaren zwaar misbruikt. Er zijn er die luxe democratiseren, ze vertellen u dat het toegankelijk moet zijn voor veel mensen. Ik denk dat je ofwel een luxelabel bent, ofwel een gewoon label.



Vandaar dat Versace zich nu inlaat met de inrichting van superluxueuze hotels en met privévliegtuigen?

Absoluut. We gaan voor luxe in alle aspecten van het leven. We waren trendsetters toen we in 2000 een luxehotel openden aan de Australische Gold Coast (in samenwerking met de Australische Sunland Group Ltd, red.) , en we gaan daarmee verder in onder meer Dubai. Samen met de TAG Group hebben we de inrichting van privéjets gerealiseerd, en we werken momenteel aan de inrichting van een jacht.



Luxe betekent in het Versace-verhaal ook een écht Made in Italy-label?

Ja, wij produceren alles in Italiaanse ateliers. Onlangs hebben we nog een fabriek gekocht in Burago, voor de productie van een toplijn in lederwaren. Veel huizen zeggen dat ze Made in Italy zijn, maar ze liegen.



De kledingcollecties van Versace zijn aanzienlijk versoberd de voorbije seizoenen. Het is minder blingbling dan pakweg vijf jaar geleden.

Toen moest de luxewereld heel ostentatief ogen. Nu gaan we terug naar elegantie en raffinement, tot in de kleinste details. We spelen daarop in.



Ja, maar u bent wel blij met de vele beroemdheden die geregeld opduiken in Versace. Iets wat Gianni in de jaren tachtig eigenlijk introduceerde in de modewereld. Nu doet iedereen het.

Blij dat u het zegt. Het grote verschil is dat onze celebrities échte klanten zijn. We zijn niet zo nodig op zoek naar testimonials , naar getuigen. We kopen die beroemdheden ook niet, in tegenstelling tot andere huizen. Weet u, onlangs trad Madonna op in Amsterdam. Ze belde Donatella op met de vraag het concert bij te wonen. Dat zou Madonna niet doen, als ze Donatella geen warm hart toedroeg.



Hoe moeilijk is het geweest om als buitenstaander binnen te komen in een familiebedrijf en de teugels in handen te nemen?

(weifelend) Ik noem hen niet langer de familie, maar de partners. Het ging ook niet om een vader en een moeder, het ging om een broer, een zus en de dochter van die zus, die respectievelijk 20, 30 en 50 procent van het bedrijf in handen hebben. Uiteraard zijn die familie van elkaar, maar ze hadden elk verschillende interesses. Donatella stond in voor de creatie, Santo voor de financiën, en Allegra, tja, die begon toen net aan haar studies.



Twee topmanagers hebben het voor u geprobeerd, maar zijn niet in de opdracht geslaagd. U wel. Allicht wordt de Versace-make-over een case study op universiteiten.

No comment.

Wat heeft u bij Versace geleerd de afgelopen maanden?

Zeer veel. We hebben erg intensief gewerkt, en nu is het duidelijk dat Versace als modelabel nog leeft onder de klanten. Het label heeft een heel sterk DNA, en dat heeft nauwelijks geleden onder de negatieve verhalen. Wat ik hier ook heb geleerd, is dat je creativiteit kan omzetten in business.



Heeft u daar ooit aan getwijfeld?

Je moet overtuigd zijn dat je kan slagen. Maar dat kan alleen maar als je heel klare taal spreekt.