Legoland wordt zusje van Sea Life
Foto: © EPA
BRUSSEL (bloomberg, reuters, eigen berichtgeving) - Het buy-outfonds Blackstone heeft voor 375 miljoen euro de themaparken Legoland gekocht. Blackstone kocht twee maanden geleden ook al Merlin Entertainments, dat in ons land Sea Life in Blankenberge en Earth Explorer in Oostende bezit.

LEGOLAND omvat vier themaparken, in Denemarken, Duitsland, Engeland en Californië. Die worden opgenomen in Merlin Entertainments. Volgens Nick Varney, de gedelegeerd bestuurder van Merlin, komen er in de vier bestaande Legoparken niet alleen attracties bij, maar bestaan er ook plannen om meer parken te openen. Legoland en de attracties van Merlin zijn volgens hem samen goed voor ongeveer 12 miljoen bezoekers per jaar. De nieuwe groep zou daarmee de op een na grootste exploitant van familieparken in Europa zijn, en de nummer negen in de wereld.

De Legoparken waren vorig jaar goed voor een omzet van 172,2 miljoen euro. Lego zette de parken in oktober in de etalage omdat het zich weer volledig wil gaan toeleggen op de productie van speelgoed, nadat het vorig jaar voor de derde keer in vijf jaar in de rode cijfers eindigde. Vorig jaar liep het verlies op tot 1,9 miljard kroon (254 miljoen euro). Legoland maakte wel een kleine winst.

Maar de banden tussen het bedrijf en de themaparken worden niet volledig doorgeknipt: Lego en de stichtende familie Kristiansen houden een belang van 30 procent in de nieuwe parkengroep. Volgens Jörgen Vig Knudstorp, de ceo van Lego, zal de deal de verkoop van Lego een stimulans geven. ,,We hebben al gepraat over de toevoeging van Lego-attracties bij sommige parken van Merlin. Meer exposure voor de naam Lego zou moeten leiden tot meer omzet.''

Knudstorp wijst ook op de complementariteit tussen Legoland en Merlin: ,,Als het regent, gaan de mensen naar de binnenattracties van Merlin, en als de zon schijnt, gaan ze naar Legoland.'' De fusiegroep zou met andere woorden minder afhankelijk moeten worden van bijvoorbeeld de weersomstandigheden en modefenomenen.

Merlin Entertainments heeft, zonder Legoland, 28 pretparken in acht Europese landen. Het bekendste merk daarvan is Sea Life, dat 19 parken heeft in acht landen. Ook de Dungeons - met vestigingen in Londen, York, Edinburgh en Hamburg, een soort historische horrorparken - behoren tot de Merlin-groep, evenals Earth Explorer in Oostende en drie zeehondenparken (Seal Sanctuary) in Groot-Brittannië. Merlin realiseerde vorig jaar een omzet van 44,9 miljoen pond (65 miljoen euro) en haalde 14,5 miljoen pond (21 miljoen euro) operationele cashflow (ebitda).

(kdr)