BRUSSEL - België is jarig, en het bedrijfsleven viert mee. Het beste wat 175 jaar België aan bedrijven heeft voortgebracht, presenteert zich in juni op de Heizel. Het VBO is bezig met de selectie van 175 uitverkoren ondernemingen. Dat blijkt dansen op het slappe koord. Hoe Belgisch is ING-België? En hoe trots moeten we zijn op FN?

DELHAIZE is een icoon van het Belgische bedrijfsleven. Solvay ook. InBev eveneens. Dat deze bedrijven tot de 175 uitverkorenen behoren die de verjaardag van België luister mogen bijzetten, spreekt voor zich. Dat ING-België ook op de lijst staat, ligt al minder voor de hand. Het bedrijf is volledig in Nederlandse handen, zoals de N in de naam al aangeeft. En het laboratorium van GlaxoSmithKline in Genval is weliswaar de trots van de Waalse farma-industrie, maar een Belgisch bedrijf? Ja hoor, ook de Brits-Amerikaanse multinational behoort tot de 175 uitverkorenen. Evenals de Belgische tak van de Deutsche Krankenversicherung, beter bekend als DKV.

Op 23 december hebben de VBO-sectororganisaties een mailing verzonden naar alle bedrijven waarvan ze dachten dat die aan de voorwaarden zouden voldoen. ,,Het moet een bedrijf zijn dat een internationale leiderspositie bekleedt met een bepaald product of dienst'', legt Jean-Patrick Smal uit, die het project coördineert. ,,Dus zeker niet alleen de grootste bedrijven. Natuurlijk moeten wel de bedrijfsleiding, de productie en de geschiedenis Belgisch zijn. Maar ook bedrijven die overgekocht zijn door een buitenlandse groep mogen meedoen.''

Tot nu toe hebben ongeveer 135 bedrijven laten weten dat ze willen deelnemen aan het project. Nog veertig te gaan dus. Maar dat zal geen probleem zijn, zegt Smal. ,,De aanvragen lopen vlot binnen. Misschien laten we zelfs wel tweehonderd bedrijven toe. Want zoals u weet, vieren we ook 25 jaar federalisme.''

Bij een evenement als dit zijn Belgische gevoeligheden nooit ver weg. Maar de pariteit tussen de landsdelen, die in federale aangelegenheden vaak op een goudschaaltje wordt afgewogen, wordt in dit geval niet nagestreefd. Vlaanderen weegt economisch nu eenmaal een stuk zwaarder dan Wallonië, dus is het logisch dat de meerderheid van de deelnemende bedrijven uit het noordelijke landgedeelte afkomstig is. Bedrijven met een specifiek Vlaamse achtergrond, zoals KBC, zijn van harte welkom. Toch probeert Smal te voorkomen dat Wallonië te veel ondergesneeuwd raakt. Zo komt er bijvoorbeeld veel aandacht voor mode, onder meer met een defilé dat in samenwerking met het Flanders Fashion Institute is opgezet en dat aandacht schenkt aan de Zes van Antwerpen. ,,We wilden ook Wallonië daarbij betrekken'', zegt Smal. ,,Alleen hebben ze daar niks in de modewereld. Samen met de exportorganisatie Awex hebben we toch een paar jonge ontwerpers gevonden die nu met stoffen van Scabal aan de slag mogen.''

Een probleempje was er met D'Ieteren. Met zijn tweehonderd jaar (meer dan België zelf) is deze auto-importeur zowat het prototype van het oer-Belgische bedrijf. Dat mocht dus niet ontbreken in de lijst van 175 uitverkorenen. De kanselarij van de eerste minister, die het hele verjaardagsfeest coördineert, is in gesprek met een aantal structurele partners die de festiviteiten op brede schaal ondersteunen. De Post en Fortis zijn tot nu toe zekerheden, maar er wordt nog onderhandeld met een aantal autobedrijven. D'Ieteren hoort daar helaas niet bij. ,,D'Ieteren komt dus zeker op de lijst, maar misschien worden de bedrijfsleiders wel in een Ford-shuttlebusje naar de Heizel gebracht'', zegt Smal.

En hoe zit het met FN uit Herstal? De omstreden wapenfabrikant bekleedt duidelijk een internationale leiderspositie, maar kan bezwaarlijk als een feestelijk uithangbord voor de Belgische economie worden gepresenteerd. Smal aarzelt even. ,,Ik geloof niet dat ze al op de lijst staan, maar wat ons betreft zijn er geen bezwaren. Al kan het natuurlijk niet de bedoeling zijn dat ze in hun stand echt wapens gaan tonen''.

Deelname aan het verjaardagsfeest is niet gratis. Bedrijven moeten 7.500 euro betalen, maar krijgen daar wel wat voor terug. Aanwezigheid op een evenement waar vijftienduizend personen, ,,onder wie zevenduizend opinion leaders'', zullen deelnemen. Vermelding in de officiële gids, op de officiële website, en in de media die moeten zorgen voor ,,een multiplicator-effect''. En als klap op de vuurpijl: een tafel voor tien personen op twee galadiners, eentje met koning Albert en koningin Paola en een ander met prins Filip en prinses Mathilde. ,,Daar is volop gelegenheid om te netwerken'', zegt Smal.

www.bel175.be