BRUSSEL - De top van het Gentse biotechnologiebedrijf Innogenetics heeft er gisteren geen twijfel over laten bestaan dat 2005 cruciaal is voor de verdere toekomst van het bedrijf. Het verschil zal worden gemaakt door de uitkomst van ziekenhuisproeven waarbij een experimenteel therapeutisch vaccin ter bestrijding van hepatitisC wordt uitgetest.

DE nieuwe topman van Innogenetics, Frank Morich, verzekerde gisteren dat Innogenetics in 2006 in ieder geval winst zal maken. Maar tegelijk wees hij erop dat dit jaar al duidelijk wordt waar de toekomst zal liggen van het biotechbedrijf.

Ofwel wordt Innogenetics een onderneming die zich volledig toelegt op de ontwikkeling, productie en commercialisering van testen om diagnoses van ziekten te stellen, ofwel is het bedrijf op weg om een geneesmiddelenproducent te worden.

Alles hangt af van een experimenteel geneesmiddel. Eigenlijk gaat het om een vaccin dat het hepatitis C-virus kan klein krijgen. De werking van dit virus heeft voor een deel van de dragers na verloop van tijd dramatische gevolgen voor de lever. Het leidt uiteindelijk tot leverkanker.

Momenteel wordt het middel uitgetest op 286 ernstig zieke patiënten in verscheidene Europese ziekenhuizen. De eerste resultaten over de werking van het therapeutisch vaccin zullen in juni bekend zijn, een tweede reeks tegen het einde van 2005. Eerdere proeven waarbij het experimenteel vaccin werd toegediend aan enkele tientallen mensen, toonden aan dat het virus teruggedrongen wordt. De hoop bij de top van Innogenetics is nu dat de huidige, veel omvangrijkere, ziekenhuisproeven de bevestiging brengen.

Als dat het geval is, dan moet volgens Morich Innogenetics resoluut kiezen voor een toekomst als ontwikkelaar van geneesmiddelen. Dat zal volgens hem wel een pak extra geld vergen. Het Gentse biotechbedrijf staan dan voor de keuze: gaan aanleunen bij een sterke farmagroep of zelfstandig blijven en via een kapitaalverhoging zelf het geld vinden.

Vallen de resultaten tegen, dan zal Innogenetics zijn dromen om uit te groeien tot een geneesmiddelenproducent moeten opgeven. Maar volgens Frank Morich is dan een welvarende toekomst weggelegd als maker van diagnostische testen.

De ontwikkeling, productie en verkoop van dergelijke testen is nu al een succesverhaal. Innogenetics sloot 2004 wel af met een operationeel verlies van 12,9 miljoen euro, maar dat was volledig te wijten aan de kosten die de ziekenhuisproeven momenteel veroorzaken. Met de diagnostische testen verdiende Innogenetics vorig jaar 10,1 miljoen euro op een omzet van 70,3 miljoen euro. In 2003 leverde de diagnoseafdeling 7,1 miljoen euro winst op.

Morich verwacht dat de diagnoseafdeling het dit jaar nog beter gaat doen, omdat via een belangrijk contract met de Zwitserse farmagroep Roche, de eerste licentie-inkomsten zullen binnenstromen. Hij kondigde ook aan dat de bestaande licentiecontracten geoptimaliseerd moeten worden. Verder meldde het Gentse biotechbedrijf dat het voor een reeks experimentele geneesmiddelen en vaccins op zoek gaat naar partners om de verdere ontwikkeling te financieren.

Innogenetics slaagde er in 2004 wel in om het operationeel verlies ietwat te verkleinen vergeleken met 2003. Toen bedroeg het operationeel verlies 13,8 miljoen euro. De totale omzet van Innogenetics kwam uit op 71,1 miljoen euro, of 9 procent meer dan in 2003.