DE Europese kledingfabrikanten hebben de jongste tijd de mond vol over de vloedgolf aan goedkope kleding die hen uit China overspoelt. Maar niet alle Chinese producenten zijn nieuwkomers. Esprit, al jaren een vertrouwde naam in het Belgische winkelstraatbeeld, is een bedrijf dat gevestigd is in de voormalige Britse kroonkolonie Hongkong.

De roots van Esprit liggen weliswaar niet in het Verre Oosten, maar in het Verre Westen. De Amerikaanse modeontwerpster Susie Russell en haar man Doug Tompkins legden al in de jaren zestig in Californië de basis van het bedrijf, dat dankzij hun zakenpartner en financier Michael Ying een belangrijke Aziatische inbreng kreeg. In de late jaren '70 werden de internationale activiteiten binnen het bedrijf verdeeld tussen het Duitse Düsseldorf en Hongkong. De huidige eigenaar van de winkelketen, Esprit Holdings, is juridisch gesproken een vennootschap uit Hongkong en heeft daar ook een beursnotering.

Het neemt niet weg dat de verkoop van het bedrijf voor 85% in Europa gebeurt. Toen de groep afgelopen donderdag meedeelde dat de omzet in Europa in de eerste jaarhelft (tot eind december) met een derde is gegroeid, reageerden de beleggers dan ook euforisch. Het aandeel werd massaal opgekocht en kwam met een dagwinst van meer dan 20% terecht in de annalen van de beurs van Hongkong. Vorig jaar was Esprit Holdings daar trouwens al het best presterende aandeel van de Hang Seng index, met een jaarwinst van bijna 82%.

Het is dan ook een hele prestatie om op de stagnerende Europese kledingmarkt zo'n sterke groei neer te zetten. Een deel daarvan komt van de expansie in onlangs aangeboorde markten, zoals Frankrijk en Scandinavië, met groeicijfers rond de 50%. Maar ook in de kernmarkten Duitsland en de Benelux zijn we onze aanwezigheid nog aan het vergroten, meldde het concern. In Duitsland, de grootste markt voor Esprit (zowat de helft van de omzet), werd bijna 16% groei opgetekend in de groothandelsactiviteit (verkoop via winkels van derden), ondanks de aanhoudende economische malaise en de spaarzame consumenten. In de Benelux, waar Nederland ook niet meteen een toonbeeld van economische dynamiek is, beliep de groei zelfs 24,3%.

De groeicijfers waren nog beter in de winkels die onder de eigen merknaam worden uitgebaat, en die een speerpunt vormen in de groeistrategie van Esprit. Duitsland groeide hier met 31,4% de Benelux met 31,2% en Frankrijk met 54,7%. Van de 10,4 miljard Hongkong-dollar (zowat 1 miljard euro) omzet die Esprit Holdings in zijn eerste jaarhelft boekte, kwam 36% van eigen winkels en 57% uit de groothandel.

Nog meer goed nieuws zat er in de toename van de winstmarges: de groep hield 20,6% van zijn omzet over als bedrijfswinst (ebit), 2,9 procentpunt meer dan een jaar geleden. In de groothandel liggen de marges wel een stuk hoger (23,9%) dan in de kleinhandel (13,2%).

Tal van analisten moesten zich na de publicatie haasten om hun verwachtingen opwaarts bij te sturen. Volgens Jeanine Angell van Merrill Lynch is ,,het sterke groeipotentieel verre van uitgeput'' en is Esprit een aandeel dat je in portefeuille ,,moet'' hebben. Ook de ruime verdubbeling van het interimdividend, van 0,19 tot 0,45 HK-dollar per aandeel, kon velen bekoren. ,,Een dividendrendement van meer dan drie procent is vrij goed voor een retailaandeel'', aldus Herbert Lau van Celestial Asia Securities. Ook hij vindt Esprit nog het kopen waard. Bij Citigroup Smith Barney werden de winstverwachtingen voor de periode 2005-2007 met zowat 15% verhoogd, en het koersdoel opgetrokken van 52 tot 59 HK-dollar. Bij JP Morgan is dat 58 HK-dollar, bij Lehman Brohers 61 HK-dollar.

In vergelijking met twee andere bekende modenamen is het aandeel Esprit inderdaad nog niet te duur. Het Hongkongse bedrijf noteert tegen 17 à 18 keer de verwachte winst per aandeel voor 2005. Zowel bij de Scandinavische modeketen H&M als bij Inditex, het moederbedrijf van de Zara-winkels, is dat ongeveer 23 keer.

Wat je als belegger wel in het achterhoofd moet houden, is dat de sterke winstcijfers van Esprit gedeeltelijk te verklaren zijn door de sterke euro. Als de euro terrein zou verliezen tegenover de dollar en zijn perifere munten (zoals de HK-dollar), dan zou dat wellicht ook de koers van Esprit onder druk zetten.