WASHINGTON (afp, bloomberg) - Een rechter in Californië heeft groen licht gegeven voor een collectieve klacht wegens seksuele discriminatie tegen Wal-Mart, 'swerelds grootste supermarktgroep. De klacht gaat uit van huidige en gewezen werkneemsters. Dat collectief proces kan op zowat 1,6miljoen vrouwen slaan, zo beweren de advocaten van de vrouwen.

De collectieve klacht (class action suit) is volgens Amerikaanse media de grootste klacht tegen een privé-werkgever in de Amerikaanse geschiedenis.

In juni 2001 werd een eerste klacht ingediend door zes ex- en huidige werkneemsters die Wal-Mart betichtten van het systematisch benadelen van werkneemsters inzake lonen en loopbaanuitbouw. ,,We hebben nu eindelijk een zaak die groot genoeg is om Wal-Mart aan te pakken'', zei Joe Sellers, een van de advocaten van de vrouwen. ,,En we hebben het voordeel van de collectieve sterkte van 1,6 miljoen vrouwen.'' Volgens hem kan het proces Wal-Mart meer dan een miljard dollar kosten aan achterstallige lonen alleen. Dat is bijna het dubbele van wat betaald moest worden in het grootste proces wegens seksuele discriminatie door een werkgever totnogtoe.

Robert Walton, de voorzitter van Wal-Mart, kondigde gisteren vrijwel meteen aan dat hij beroep zou aantekenen tegen de beslissing van de rechtbank in San Francisco. ,,We geloven dat de beslissing van de rechter verkeerd is en dat hij een fout heeft begaan'', verklaarde hij aan de tv-zender CNBC.

,,Een onderneming van het formaat van Wal-Mart wordt altijd het doelwit van verschillende vormen van juridische betwisting'', zei de analist Erie Jemetz van Rockefeller & Co. ,,Ze kunnen niet langer de sterke, stille marktspeler zijn die ze waren toen ze nog een stuk kleiner waren.'' Het imago verbeteren moet een belangrijke prioriteit zijn voor Wal-Mart, zegt hij.

Wal-Mart heeft wereldwijd 1,4 miljoen werknemers. De groep behaalde in het eerste kwartaal van 2004 een nettowinst van 2,17 miljard dollar en een omzet van 64,76 miljard dollar.