BRUSSEL - Fillfactory, een Mechels technologiebedrijf dat gespecialiseerde beeldsensoren ontwikkelt, wordt overgenomen door de Amerikaanse chipontwerper Cypress. De overnameprijs bedraagt 100miljoen dollar (83miljoen euro). De verkoop is een opsteker voor het ,,Imec-fonds'' ITPartners.

FILLFACTORY ontstond als een spin-off van Imec, het onderzoekscentrum van de Leuvense universiteit. Het bedrijf is gespecialiseerd in digitale beeldtoepassingen met de zogenaamde CMOS-technologie, die het mogelijk maakt om elektronische en optische functies samen op één chip te integreren.

Met CMOS kunnen digitale beeldopnames en -verwerking tegen een grote snelheid worden gecombineerd met andere toepassingen, zoals datacommunicatie. Fillfactory ontwikkelde bijvoorbeeld sensoren waardoor airbags beter kunnen reageren op een auto-crash. Het bedrijf participeert ook in diverse wetenschappelijke ruimtevaartprogramma's, zoals het Franse aardobservatieprogramma Pléiades.

Ook voor meer alledaagse toepassingen wordt CMOS gezien als opvolger van de minder geavanceerde CCD-technologie. De technologie van Fillfactory zit dus pal in een enorme groeimarkt, gaande van digitale camera's en camera-gsm's tot scanners en industriële camera's.

Fillfactory zag begin 2000 het licht, met elf werknemers en een startkapitaal van amper 4,6 miljoen euro. De oprichters waren, behalve Imec, de Belgische durfkapitaalfondsen IT Partners, Partners@Venture en Capricorn. Ook het Britse Prelude Trust, het Italiaanse Sofipa en het Zwitserse Dow namen een participatie. Fillfactory mocht ook op heel wat belangstelling én subsidies van de Vlaamse regering rekenen.

Eind vorig jaar verhoogde het bedrijf zijn kapitaal nog tot 6,5 miljoen euro. In 2002 haalde het een omzet van 5,6 miljoen euro, vorig jaar was dat al ruim drie keer meer. Uit een mededeling van Cypress blijkt dat Fillfactory inmiddels winstgevend is: in het eerste kwartaal haalde het bedrijf 1,3 miljoen dollar (ruim een miljoen euro) winst voor belastingen op een omzet van 6 miljoen dollar (zo'n 5 miljoen euro). Bij Fillfactory werken zowat veertig mensen.

Overnemer Cypress betaalt 100 miljoen dollar in contanten waardoor Fillfactory een van de uitgesproken (verkoop)successen is in de Belgische technologiemarkt. ING Bank leidde het verkoopproces. De verkoop is vooral een opsteker voor IT Partners (opgericht vanuit Imec) dat met het faillissement van de chipverpakker CS2 een belangrijke tegenvaller te slikken had gekregen.

Cypress Semiconductor hoopt de overname tegen het derde trimester af te ronden. De groep geeft in een persbericht te kennen onder meer belangstelling te hebben voor een geavanceerde beeldsensor (13,85 megapixel) die Fillfactory heeft ontwikkeld voor het professionele DCS-gamma van Kodak. Cypress, dat op de beurs in Wall Street een kapitalisatie heeft van ruim 1,6 miljard dollar (1,3 miljard euro), verwacht dat de overname op operationeel vlak al vanaf dit jaar zal bijdragen tot de winst.