ISLAMABAD - Pakistaanse soldaten hebben in vier dagen van felle gevechten in de aan Afghanistan grenzende conservatieve provincie Zuid-Waziristan verschillende kampen van Al-Qaeda opgeruimd en ruim vijftig strijders van het terreurnetwerk gedood. Dat heeft het Pakistaanse leger zondag bekendgemaakt.

Bij het tweede offensief van het Pakistaanse leger dit jaar tegen buitenlandse terroristen in Zuid-Waziristan kwamen zeventien militairen om. Volgens inwoners van de provincie zijn bij luchtaanvallen door Pakistaanse helikopters en vliegtuigen op schuilplaatsen van de strijders ook burgers om het leven gekomen.

In Zuid-Waziristan zitten volgens het Amerikaanse en Pakistaanse leger honderden moslimextremistische strijders uit verschillende Arabische en Centraal-Aziatische landen, die aanvallen uitvoeren in Afghanistan en daarna de grens weer oversteken. Vermoed wordt dat zich onder hen ook de leiders van Al-Qaeda, Osama bin Laden en zijn rechterhand Ayman Al-Zawahri bevinden.

Een van de doelen in de operatie van afgelopen week was het huis van een vermoedelijke geldschieter van Al-Qaeda, Abd al-Hari al-Iraqi. Het was niet duidelijk of hij gevangengenomen of gedood is bij de actie van het Pakistaanse leger.