Een stukje Antwerpen in Londen
Johan Vanneste. Foto: © Photo News
VLM Airlines gaat meer vliegen vanuit Antwerpen naar London City en opent een route naar Manchester. ,,We willen de komende jaren in passagiersaantal en omzet telkens met vijfentwintig tot dertig procent groeien'', zegt Johan Vanneste.

VANNESTE leidt een van de zeldzame luchtvaartmaatschappijen die alle aanslagen ten spijt altijd winst is blijven maken, vorig jaar 1,35 miljoen euro. ,,Ook dit jaar zullen we opnieuw een stuk meer winst maken dan vorig jaar. Cijfers geef ik niet.'' Om die verdere groei te realiseren, breidt VLM zijn verbinding van Antwerpen naar London City uit van vier tot zeven vluchten per dag. Er komt vanaf 30 oktober ook een rechtstreekse lijn vanuit Antwerpen naar Manchester. Eerder kondigde VLM ook al aan dat het aantal vluchten vanuit Amsterdam naar Londen verdubbelt.

De meeste luchtvaartmaatschappijen kwamen in een diepe put terecht na de aanslagen van 11 september, terwijl u de voorbije acht jaar telkens met winstcijfers kon uitpakken. Wat is het geheim van VLM Airlines?

We leggen een zeer grote financiële discipline aan de dag. Daarnaast hebben we een ijzersterk product gemaakt op maat van de zakenklant. Met check in-tijden die gelimiteerd worden tot 15 minuten voor vertrek en een gratis parking, zijn wij de snelste manier om in het centrum van Londen te geraken, wat Eurostar ook mag beweren. Terwijl heel wat luchtvaartmaatschappijen hun service afbouwen, doen wij net het omgekeerde. Op onze vluchten wordt nog altijd een maaltijd aangeboden en zijn de drankjes gratis.

Jullie hebben toch ook geluk gehad dat London City Airport en omgeving de voorbije jaren sterk ontwikkeld werden.

Die ontwikkeling speelt inderdaad een belangrijke rol in het succes van VLM. We zijn wel een Antwerpse luchtvaartmaatschappij, maar het knooppunt van onze vluchten ligt in London City. Wij zijn goed voor veertig procent van de trafiek op die Londense luchthaven.

Toen VLM Airlines in 1993 voor het eerst op London City Airport neerstreek, waren de Docklands nog een desolaat gebied van braakliggende terreinen. Vandaag heeft het hele gebied, dat aansluiting heeft op Canary Wharf, zich als het snelst ontwikkelende zakendistrict van Londen ontpopt. De Docklands hebben nu ook rechtstreeks aansluiting op het Londense metronet. London City Airport staat momenteel trouwens te koop. De huidige eigenaar, de Ier Dermot Desmond, heeft er midden de jaren negentig zo'n twintig miljoen pond voor betaald. Nu zou aan de luchthaven een prijskaartje van meer dan 600 miljoen pond hangen. We hebben langlopende contracten met de luchthaven en hopen het met de eventuele nieuwe eigenaars even goed te kunnen vinden als met de huidige.

De hoge brandstofprijzen drukken het resultaat van heel wat luchtvaartmaatschappijen. Is VLM goed ingedekt tegen die prijsschommelingen?

Wij behoren tot de school die zich niet indekt tegen die schommelingen. Een stijgende olieprijs doet uiteraard pijn, maar we zijn daar toch iets minder gevoelig voor dan de meeste luchtvaartmaatschappijen. De brandstofprijzen maken bij ons ongeveer 10 procent uit van onze kosten, terwijl dat bij anderen gemakkelijk 20 procent of meer is. Dat komt omdat de Fokker 50 waarmee wij vliegen een zeer zuinig toestel is. We hebben een brandstoftoeslag van vijf euro, maar die dekt nog geen vijfde van de extra kosten.

Voorts doen we eigenlijk net hetzelfde als Ryanair: de prijsklassen gaan sneller omhoog. Wie vroeger bijvoorbeeld dertig dagen op voorhand boekte, betaalde 75 euro en dat is nu dan 85 euro. Maar niemand weet dat.

Jullie vliegen nog altijd met de Fokkers 50. Wanneer wordt die vloot vernieuwd?

Iedereen ontdekt opnieuw de voordelen van de turboprops. Ze zijn veel zuiniger en bijna even comfortabel dan jets. De vliegtuigen die we gebruiken zijn gemiddeld zo'n vijftien jaar oud en kunnen nog dertig jaar mee. De perceptie is bij dit soort vliegtuigen zeer belangrijk. We investeren de komende twee jaar dan ook ongeveer twee miljoen euro in de vernieuwing van het interieur.

Londen ligt in het middelpunt van de terreurdreiging. Schrikt dat uw passagiers niet af?

Neen, integendeel. Door de zware veiligheidsmaatregelen in de grote Londense luchthavens, krijgen wij in London City extra passagiers. Ook bij ons zijn door de stijgende terreurdreiging de veiligheidsmaatregelen verstrengd. Vroeger kon ook in London City op iets meer dan een kwartier ingecheckt worden, maar nu moet met meer dan een halfuur rekening gehouden worden.

VLM Airlines is net als Denim Air eigendom van de Nederlandse zakenman Jaap Rosen Jacobsen. Levert dat veel synergievoordelen op?

Denim Air verhuurt vliegtuigen met bemanning. De extra Fokkers 50 om de nieuwe vluchten uit te voeren, huren we van Denim Air. Er zal onder Panta Holdings, waarlangs Jacobsen zijn belangen beheert, een nieuwe vennootschap opgericht worden voor het onderhoud van zowel onze vloot als die van Denim Air. De synergievoordelen bedragen een paar miljoen euro.

Het Nederlandse busbedrijf Connexxion begint met luchtvaartmaatschappij Helinet een vaste helikopterverbinding tussen Amsterdam en Brussel. Een goed idee?

Ik vind dat een zeer interessant initiatief. Ik ga met hen contact opnemen om te zien of we kunnen samenwerken. Ik denk dat we er een gezamenlijk succes van kunnen maken.

www.flyvlm.com