HEEFT u al ,,The Villa'' van Q-Music bezocht in Second Life? Sinds vorige week organiseert het radiostation er één maand lang, non-stop, een Q-party. Q-Music is het eerste radiostation in België dat zich in de virtuele wereld begeeft. Eerder was ook het tijdschrift Humo al Second Life binnengestapt. Grote internationale merken hebben al langer hun intrede gemaakt in deze virtuele wereld op het internet. Hype of realiteit?

Wie naar de Q-villa vliegt - want zo beweeg je jezelf in de virtuele wereld - komt heel wat bekend volk tegen, of althans de virtuele versies. Wim Oosterlinck loopt er wat onhandig rond. Alexandra Potvin draait de ene na de andere plaat aan elkaar, met een blikje Red Bull in de hand. Wat in de reële wereld moeilijk werkbaar is, kan in de virtuele blijkbaar wel. En iets doet me vermoeden dat Alexandra geen Linden Dollars heeft moeten neertellen voor haar virtuele drankje.

Verder lopen er een dikke dertig avatars - virtuele personages - in en rond de villa. De een staat maar wat rond te staren, de ander geeft het beste van zichzelf op de dansvloer. Sommigen zijn kennelijk niet aan hun eerste dansbezoek in Second Life toe. Door de boxen galmt het van Clouseau tot Justin Timberlake.

Het radiostation probeert het ,,Q is good for you''-gevoel ook in de virtuele wereld over te brengen. Q-Music is echter niet als enige op zoek naar een tweede leven. Heel wat grote internationale merken hebben al grond opgekocht in Second Life en een eigen stek uitgebouwd. IBM, Adidas, Intel, Toyota, ABN Amro, ING, Mazda, Reuters, enzovoort. Allemaal vonden ze Second Life interessant genoeg om er tijd en geld in te investeren.

Sinds de publieke oprichting in 2003 is er al heel wat inkt gevloeid over Second Life. Ondertussen is het fenomeen uitgegroeid tot een ware hype, met de gebruikelijke voor- en tegenstanders. Alle controverse ten spijt heeft de oprichter, Philips Rosedale, er zeer ambitieuze plannen mee. Hij ziet zijn geesteskind niet als ,,zomaar'' een online spel. Zijn droom is om Second Life uit te bouwen tot een volwaardige driedimensionale webbrowser. Zo kun je morgen rechtstreeks met je avatar jouw favoriete virtuele boekhandel binnenwandelen.

Vast staat dat het aantal mensen dat nieuwsgierig is en (ten minste) eens een kijkje komt nemen, zienderogen groeit. In oktober vorig jaar stond de teller van mensen die een tweede persoon op het net hebben rondwandelen op 700.000. Vandaag is dat aantal al gegroeid tot 3.580.000. Het aantal mensen dat op een gegeven moment aangelogd is, ligt echter heel wat lager: gemiddeld een twintigduizendtal.

De motieven van de bedrijven die zich in Second Life begeven, lopen uiteen. Philips verantwoordt zijn aanwezigheid met het argument dat het op die manier efficiënter aan productontwikkeling kan doen. Door virtuele testversies van producten te maken, kunnen die door potentiële gebruikers al worden uitgeprobeerd. De bankiers van ABN Amro en ING zien het vooral als een extra manier om klanten te bereiken.

Is dit niet meer dan een hype, of het nieuwe walhalla van het informatietijdperk? Het is nog te vroeg om een oordeel te vellen. Second Life naar de prullenbak verwijzen als een speeltje voor freaks is echter de foute reactie. Een merk hoeft niet per se massa's geld te investeren in de virtuele wereld, maar met een zeer geringe investering leer je als bedrijf snel heel veel in deze continu veranderende omgeving.

Verder geldt in dit virtuele medium exact dezelfde gouden merkregel als in alle andere, reële media. Bezin je over de essentie van je merk, en vertaal die naar het medium. De Q-party is een mooi voorbeeld. Het is nu wachten tot Peter Vandermeersch zijn eerste stappen zet in Second Life? Misschien schrijft u dan zijn hoofdartikel van de krant van morgen wel.

Fons Van Dyck is managing director bij think/BBDO.

Fons.Van.Dyck@bbdo.be