Citigroup kan zich grote overnames veroorloven. Met haar winst van twee jaar kan ze Fortis kopen.

Ajay Banga is gedelegeerd bestuurder van de internationale consumer business van Citigroup, de holding boven Citibank. Op een congres in Londen noemde hij België een van de Europese landen waar de groep graag wil groeien, naast Duitsland en Griekenland. Dat zijn de Europese landen waar Citibank al een aanzienlijke aanwezigheid heeft. In ons land bijvoorbeeld heeft Citibank 215 kantoren en naar eigen zeggen 500.000 klanten.

Omdat Europa relatief traag groeit, zal Citigroup ,, heel waarschijnlijk'' overnames moeten doen om haar aanwezigheid uit te breiden, zei Banga voorts. ,,Het zal moeilijk zijn om de komende jaren via organische groei een behoorlijke omvang in die landen te bereiken.''

De internationale consumer business van Citigroup omvat niet alleen de bank voor particulieren buiten de VS, maar ook een belangrijke internationale activiteit in kredietkaarten en consumentenkrediet. In 2005 maakte de afdeling op haar eentje 4,1 miljard dollar winst. De inkomsten stegen met 12 procent tot 18,4 miljard dollar. Heel Citigroup realiseerde vorig jaar een nettowinst van 19,8 miljard dollar (16,26 miljard euro). Daar moet dan nog eens 4,8 miljard dollar meerwaarden op verkochte operaties worden bijgerekend. De groep heeft een beurskapitalisatie van 237 miljard dollar (194,5 miljard euro).

Met die cijfers in het achterhoofd is duidelijk dat Citigroup zich niet hoeft te beperken tot kleine overnamedossiers. Er wordt trouwens al lang over gespeculeerd dat de Amerikaanse bank uit is op een grote overname in Europa. Zo deden er vorige week nog geruchten de ronde dat ze achter de Franse Société Générale aanzat. Vroeger werd ze ook al ,,gekoppeld'' aan bijvoorbeeld Deutsche Bank.

Aast Citigroup ook in België mogelijk op een grote speler? De woordvoerder van Citibank in België zei dat er ,,absoluut geen commentaar'' zou worden gegeven op de uitlatingen van Banga. Maar de groep kan zich duidelijk ook in ons land een grote speler veroorloven. Ter vergelijking: Fortis, de grootste Belgische bankgroep, heeft een marktkapitalisatie van 38 miljard euro en maakte vorig jaar 3,9 miljard euro winst. Dat wil zeggen dat de winst van twee jaar van Citigroup zou volstaan om Fortis op te kopen. Een scenario dat niet denkbeeldig is, vermits Fortis geen referentie-aandeelhouders meer heeft en dus zeer kwetsbaar is voor een eventuele overnamepoging.

Nog een pittig detail: de huidige ceo van Fortis, Jean-Paul Votron, is afkomstig van Citibank. Ook Fortis-bestuurder Rana Talwar werkte een groot deel van zijn carrière bij Citibank.

(kdr)