De fusie van British Steel met Hoogovens leverde jarenlang zware verliezen, maar in 2005 benaderde Corus een winst van 1 miljard euro. De koers schoot 8% hoger.

SAMEN met winst voor belastingen van 580 miljoen Britse pond (870 miljoen euro), kondigde Corus gisteren aan dat er een voorlopig akkoord is om een deel van de aluminiumactiviteiten te verkopen aan het Amerikaanse Aleris voor ongeveer 700 miljoen euro. De verkoopprijs en de resultaten zijn hoger dan verwacht.

Het personeel bij de aluminiumafdeling van Corus in Duffel - waar zo'n 1.600 mensen werken - reageert positief op de verkoop. Met de overname komt een einde aan vier jaar onrust en vragen bij het personeel. De aluminiumdivisie van Corus en Aleris zijn complementaire bedrijven, veel overlappingen zijn er niet.Met een jaarproductie van 19 miljoen ton behoort Corus tot de groten uit de staalwereld, maar de groep was lang een van de kneusjes van de sector. Omdat de productie grotendeels in de thuislanden Nederland en het Verenigd Koninkrijk gebeurt, kampt Corus met structureel hoge kosten. In 2003 verhinderden de Nederlandse vakbonden een verkoop van de aluminiumdivisie aan het Franse Pechiney.

Met de opbrengst van de aluminiumdivisie wil Corus vooral productie in goedkopere landen opstarten. Meteen is het ook de bedoeling om de afzet wat meer te diversifiëren buiten Europa, waar de staalgroep nu zowat 80% van zijn omzet realiseert. Hoewel dat lang een nadeel was, lijkt de vraag nu met name in Europa weer aan te trekken. Bovendien beginnen de prijzen, na een inzinking vorig jaar, weer aan te trekken.

De staalsector is erg gedisciplineerd geworden en de meeste spelers verlaagden al hun productie bij de eerste tekenen van prijszwakte vorig jaar. Het resultaat is dat de prijzen nu al opnieuw aantrekken. Ook de aanhoudend hoge wereldvraag naar staal - met China als locomotief - helpt om snel de evenwichten in vraag en aanbod te herstellen. En nu China zo sterk het accent wil leggen op een verlaging van het energieverbruik, houdt dit mogelijk ook de plaatselijke productie in toom.

De markt blijft er gunstig uitzien zelfs al moest Corus in 2005 zoals andere staalgroepen optornen tegen een sterke stijging van de kosten. ,,We betaalden vorig jaar 500 miljoen pond of 25% meer voor ijzererts en energiekosten", rekende financieel directeur David Lloyd voor.

Daartegenover kan Corus wel de voordelen van het herstelplan "Restoring Success" plaatsten. In 2005 leverde dat 555 miljoen pond op en dat moet volgens het plan 680 miljoen pond worden eind 2006.